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Michael Steele

El joven fenómeno acababa de ganar su segundo Tour de Francia consecutivo de manera dominante, ganando múltiples etapas y despachando a un campo que incluía a un ex ganador en cuatro ocasiones. Parecía listo para reinar sobre la carrera en los años venideros. ¿Quién podría desafiarlo?

Después de que Tadej Pogaars repitiera la victoria en el Tour, se hacen preguntas sobre si el ciclismo profesional ha entrado en la era Pogaczar. El propio Pogaar refuta la idea y señala que uno de sus mayores rivales, el también esloveno Primo Rogli, tuvo que abandonar por lesiones en un accidente. También señaló a otros ciclistas, desde el ganador del Tour de 2019, Egan Bernal, hasta el supremamente versátil Wout van Aert, que podrían interponerse en el camino hacia el récord de cinco o más títulos del Tour.

Todo cierto. Pero en el otro lado del libro mayor hay algunos hechos convincentes. Pogaar aún no tiene 23 años y ya tiene dos victorias en el Tour. Durante sus tres años en el WorldTour, se ha vuelto cada vez más imbatible, con victorias en cuatro de sus cinco carreras por etapas este año.

Barrió en la clasificación general de Tours, mejor escalador y mejor ciclista joven por segundo año consecutivo. Su equipo, aunque no se encuentra entre los más fuertes de la carrera, tiene poco que se interponga en el camino para cambiar eso. Y en el Tour de 2021, al menos, parecía no solo el ciclista más fuerte, sino casi a otro nivel de su competencia.

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Pero el corredor anónimo en la parte superior de esta historia no es Pogaar. Fue el ganador del Tour de 1983 y 1984, Laurent Fignon, que tenía solo 24 años en el momento de su segunda victoria. Como mostró el arco de su carrera, el éxito sobresaliente en las carreras a una edad temprana no siempre es garantía de un atletismo trascendente.

¿Se puede vencer a Pogaar? Si es así, ¿cómo y por quién? No hay cosas seguras en el ciclismo profesional, pero hay desafíos si quiere unirse al panteón de los grandes de todos los tiempos.


Tadej Pogaar celebra su llegada a la meta del Tour de Francia 2021. Imágenes falsas de Chris Graythen

tiene que mantenerse saludable

Entre los ciclistas jóvenes que irrumpieron en escena con victorias en el Tour, se destacan algunos nombres recientes: Bernal, por supuesto, tenía solo 22 años cuando ganó en 2019. Alberto Contador tenía 25 años en su primera victoria en 2007. Jan Ullrich también tenía 25 años para su primera victoria en 1997, que podría haber sido la segunda si no hubiera sido retenido el año anterior para trabajar para su compañero de equipo Bjarne Riis.

Pero los ciclistas que quizás sean más comparables a Pogaar son Fignon y Eddy Merckx, y sus carreras cuentan historias muy diferentes. Al igual que Pogaar, ambos fueron destacados jóvenes talentos que ganaron sus primeros Tours a los 23 y 24 años, respectivamente.

Pero la promesa de Fignon se frustró; después de repetir su victoria en 1984, nunca terminaría por encima del segundo lugar, mientras que Merckx ganó cuatro Tours consecutivos a partir de 1969, agregó un quinto en 1974 después de no disputar la edición de 1973, y muy probablemente habría ganado un sexto en 1975 si no hubiera sido por él. asaltado y herido por un espectador al principio de la carrera. Al igual que Pogaar, arrasó en las competiciones de maillots verde, lunares y amarillos en su primer Tour (la clasificación de mejor joven ciclista no empezó hasta 1975).

¿La diferencia? Salud. Fignon luchó contra lesiones en la rodilla y otros problemas que lo mantuvieron fuera del Tour de 1985 y lo hicieron abandonar la carrera en 1986, 1988 y 1990. Un análogo moderno a esto es Bernal, quien luchó contra lesiones en la espalda el año pasado que finalmente lo obligaron a abandonar la carrera. . Merckx, por el contrario, se mantuvo en gran medida saludable. Su mayor problema a la hora de permanecer en las carreras era el dopaje, lo atraparon tres veces, pero las sanciones en ese entonces eran básicamente un DSQ, sin suspensiones largas.

Suponiendo que Pogaar se mantenga saludable, los corredores de Grand Tour generalmente ven que los resultados disminuyen a partir de los 30 años. Eso sugiere que tiene una ventana bastante grande en este momento para una carrera larga y exitosa. Pero su madrugada trae sus propios desafíos.


Tadej Pogaar durante la etapa 19 del Tour de Francia. ANNE-CHRISTINE POUJOULAT Getty Images

Tiene que mantener su forma y su enfoque.

Pogaar no tiene antecedentes significativos de lesiones o enfermedades. Pero vale la pena señalar que una de las razones por las que los ciclistas jóvenes de hoy muestran resultados tan increíbles al principio de sus carreras es que son productos de regímenes de entrenamiento enfocados que comienzan en sus primeros años de juventud.

Pogaar ha corrido desde que tenía 9 años; a los 13, fue descubierto y desarrollado por Andrej Hauptman, quien ahora es director del equipo Pogaars UAE-Emirates. El desarrollo juvenil es tan antiguo como el deporte, por supuesto, pero recientemente se ha vuelto mucho más sofisticado, lo que hace que su desarrollo fisiológico sea muy acelerado. Hay jóvenes en este momento que están haciendo un entrenamiento más altamente estructurado que los profesionales de WorldTour hace 10 o 15 años.

Debido a esa especialización temprana, algunos ciclistas jóvenes ahora llegan a ser profesionales casi completamente desarrollados. Son corredores fantásticos, pero la mayoría de sus logros ya se han logrado (Ineos Pavel Sivakov es un buen ejemplo).

Por el contrario, el compañero de equipo de Sivakov, Tom Pidcock, tiene solo 21 años y también compite en ciclocross y bicicletas de montaña al nivel de ganador de la Copa del Mundo. Al igual que sus colegas mayores Wout van Aert y Mathieu van der Poel, es un corredor extraordinariamente talentoso con un amplio conjunto de habilidades que no se ha asentado en una sola disciplina. No está completamente desarrollado y, sin embargo, ya está ganando; su techo no se conoce.

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Pogaar es, en cierto modo, un producto de esa especialización temprana. Se ha centrado en las carreras de carretera durante casi una década (sin embargo, ganó el título nacional de ciclocross de Eslovenia hace dos años). Por su parte, Pogaar tiene una fisiología estelar y, según su entrenador, Iigo san Milln, logró grandes avances en el umbral de potencia de 2019 a 2020. Pero este año, dijo san Milln en una entrevista de VeloNews, sus números son los mismos que el año pasado . , o incluso un poco más bajo. Sus ganancias pueden estar estancadas y, a medida que otros progresan, pueden alcanzarlo y superarlo.

Sin embargo, no podemos ignorar la cantidad de estudios académicos que han demostrado que la especialización temprana en deportes está asociada con un mayor riesgo de lesiones por uso excesivo (sin mencionar el agotamiento ). Luego está el simple factor del kilometraje de por vida. Al igual que con otros deportes, es posible que veamos más ciclistas jóvenes que sufren lesiones por uso excesivo y agotamiento, lo que podría acortar sus carreras en comparación con las normas históricas.

Finalmente, Pogaar ahora tiene que negociar el papel de ser campeón del Tour. Su victoria sorpresa el año pasado llegó tarde en una temporada de carreras retrasada y frenética. Combinado con el cierre de la pandemia, eso significaba que estaba en gran medida protegido de las demandas de los medios, los patrocinadores y el público, sin mencionar el escrutinio significativo sobre sus actuaciones. Ese no será el caso ahora. Los ciclistas manejan esas presiones con relativa facilidad (Lance Armstrong, Alberto Contador) o no (Jan Ullrich), y eso influye mucho en su capacidad para prepararse para las carreras.

Si puede hacer todo eso, entonces tiene que enfrentarse a su competencia. Hay dos grandes grupos de ciclistas que podrían desbancar a Pogaar. El primero son profesionales ya establecidos, y el segundo son los que aún están por llegar.


Primo Rogli abandonó el Tour 2021 por lesión. Tim de Waele Getty Images

Tiene que vencer a los retadores actuales.

En el primer grupo, el principal retador tiene que ser Rogli. En el Tour 2020, fue el único corredor de la general capaz de escalar consistentemente con Pogaar, y también tiene las habilidades de TT para defenderse. Como señaló el propio Pogaar, el Tour de este año podría haber sido un asunto muy diferente si Rogli no se hubiera lastimado: imagine un Rogli en forma y saludable respaldado por van Aert, Sepp Kuss y Jonas Vingegaard contra la banda de Pogs de los EAU irregulares.

El segundo en la lista es probablemente Bernal. Su reciente victoria en el Giro de Italia no fue tan dominante como la del Pogaars Tour, pero fue una señal alentadora de que se ha recuperado de sus problemas de espalda. Además, está mostrando versatilidad (su tercer lugar en Strade Bianche, por ejemplo) y parece estar redescubriendo lo que el gerente de Ineos, Dave Brailsford, dice que es la alegría de correr que se estaba perdiendo. La mayor debilidad de Bernal en relación con Pogaar es la contrarreloj. Es lo suficientemente bueno, pero Pogaar ha sido genial. Es ese mismo problema el que me impide enumerar algunos profesionales establecidos e incluso ganadores de Grandes Vueltas, como Richard Carapaz, como posibles principales retadores de Pogaar. Son sus iguales, o cercanos, en las subidas, pero los atrapará en el TT.

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Unas palabras sobre Wout van Aert: como el ciclista profesional de ruta masculino más versátil, es probable que escuche mucho sobre las posibilidades de que van Aert pueda desafiar a Pogaar. Soy un poco escéptico. El primero es la edad: van Aert llega tarde al WorldTour y cumplirá 27 años en septiembre. Probablemente tenga otros objetivos, como el Tour de Flandes, donde el año pasado fue superado por van der Poel por muy poco, o la París-Roubaix, que corrió por primera vez en octubre (fue reprogramada desde abril debido a la pandemia). Esos trabajan en propósitos opuestos a las aspiraciones de Grand Tour. Así que tiene que tomar decisiones sobre lo que quiere priorizar.

Como corredor por etapas, van Aert tiene un potencial intrigante. Se recupera bien y parece mejorar en la segunda y tercera semana de Grandes Vueltas. Y es genial en días largos y duros, incluso en pistas montañosas, como muestran sus resultados en carreras como Amstel Gold y el Campeonato Mundial. Pero no es ajeno a las lesiones y los problemas de salud: su espantoso accidente en el Tour de 2019 que puso fin a su temporada o su apendicitis aguda a principios de mayo.

Y se necesitará trabajo para convertirse en un verdadero corredor de Tours. Su única debilidad real son las subidas largas, donde su currículum es un poco escaso. Su victoria en la etapa 11, aunque fantástica, surgió de la escapada temprana, y una vez que la persecución comenzó en serio, cedió tres minutos en el ascenso final de Ventoux. Un gran esfuerzo, pero no te hará ganar el Tour. En Tirreno-Adriatico en primavera, estuvo sólido en el final de la Etapa 4 en Prati di Tivo, pero finalmente perdió su liderazgo (ante el eventual ganador Pogaar). Tendrá que bajar varios kilos de su cuerpo ya delgado de 78 kg y 1,9 metros para competir en las largas subidas alpinas y pirenaicas del Tour, lo que afectará su capacidad para hacerlo bien en las clásicas adoquinadas. Y su equipo ya está bien equipado con pilotos de GC mejor probados.

¿Puede hacerlo? Claro, si Geraint Thomas y Brad Wiggins pudieron, van Aert también puede; es un corredor más talentoso. Pero subir al podio es un gran paso; Las carreras están llenas de ciclistas que se muestran prometedores con un resultado entre los 20 primeros en un Grand Tour, o incluso entre los 10 primeros, que nunca compiten de manera realista por una victoria. Y no sé cuán probable es que quiera hacer los sacrificios necesarios para intentar subir al podio, ya que tendrán un impacto negativo en otros objetivos.


Joo Almeida monta durante el Giro de Italia 2021. Piscina Getty Imágenes

Pogacar también tiene que vencer a los nuevos pilotos

El último grupo que podría alterar la larga racha de dominio de Pogaar son otros ciclistas jóvenes. Vingegaard, de 24 años, es probablemente el primero en esa lista después de su actuación superlativa en el Tour, terminando segundo en la general. Es completo, tan bueno en las escaladas como en las contrarreloj. Es un año mayor que Pogaar, pero llegó al deporte más tarde y aún se está desarrollando.

Joo Almeida aún no ha corrido un Tour, pero el prodigio portugués (cumplirá 23 años en agosto) terminó cuarto y sexto en la general del Giro, y podría haber subido al podio este año si no hubiera perdido mucho tiempo en dos etapas al ritmo de su compañero de equipo DeceuninckQuick-Step. Remco Evenepoel. Eso no será un problema en el futuro; Es probable que Almeida cambie de equipo este invierno. Al igual que Vingegaard, Almeida tiene el conjunto completo de talentos para escaladas y contrarrelojes. También es un buen manejador de bicicletas. Ambos podrían desafiar el próximo año.

De donde sea que venga el desafío de Pogaars, es posible que no lo veamos hasta que ya esté aquí.

En cuanto a Evenepoel, su historia es mayormente de potencial futuro, incluso exageraciones. Es un ejemplo perfecto de la tendencia del desarrollo juvenil que produce corredores perfectamente terminados. Se unió a Deceuninck en 2019 con solo 19 años, y rápidamente ganó el prestigioso San Sebastian Klasikoa y fue segundo en el Campeonato Mundial de Contrarreloj ese año. En 2020, ganó todas las carreras por etapas en las que participó antes de que un horrible accidente en el Lombardia de un día le rompiera la pelvis. Su primera carrera de regreso, quizás desaconsejablemente, fue el Giro de este año, donde ingresó como favorito a pesar de ser un novato en Grandes Vueltas. Después de un comienzo prometedor, se desvaneció, en parte porque luchó mucho con el manejo de la bicicleta y los choques. Solo tiene 21 años, pero a pesar de toda la promesa que ha mostrado, ha habido reveses recientes y aún se desconoce cómo responderá.

Otros prospectos intrigantes incluyen a Ineos Pidcock y un par de ciclistas en DSM: el alemán Marco Brenner, de 18 años, e Ilan van Wilder, de 21 años (de quien se rumoreaba que dejaría el equipo a pesar de que tiene contrato el próximo año). Luego está Cian Uijtedebroeks , un belga de 18 años que, al igual que Evenepoel y Brenner, se salteará las carreras Sub-23 e irá directamente al WorldTour el próximo año con Bora-Hansgrohe. ¿Se convertirán en corredores de élite por etapas? Nadie sabe con seguridad. Sin embargo, pasarán al menos dos años antes de que cualquiera de ellos pueda desarrollarse lo suficiente como para desafiar a Pogaar.

Lo que plantea el punto más importante: no se sabe dónde se encuentra el mayor desafío de Pogaars. Tal vez lucha con las lesiones o el enfoque: la vieja pregunta de ¿qué haces cuando has conquistado el mundo del ciclismo a los 23? Tal vez Rogli descubra una manera de cerrar el trato en el Tour (sin mencionar mantenerse en pie). Tal vez su desarrollo de Vingegaards o la transformación de van Aerts es la ruina de Pogaars. O es un ciclista joven que conocemos y al que tenemos el ojo puesto. O es uno de nosotros no.

En 2019, Pogaar, entonces un profesional de WorldTour de primer año, hizo su debut en ese Tour Down Under de enero y tuvo un comienzo sólido y prometedor: 13 en la general. En 2019 y 2020, comenzó siete carreras por etapas más antes del Tour 2020 y ganó dos, y nunca terminó por debajo del sexto lugar. Este niño podría ganar el Tour algún día, tal vez incluso el próximo año, decía la gente. Ingresó a la edición de 2020 como una amenaza externa, e incluso después de ganar dos etapas y ascender al segundo lugar en la general, no se pensó que algún día sería ese día, especialmente no con el sólido Rogli como una roca firmemente en control. Luego vino esa inolvidable contrarreloj de la etapa 20, la tercera victoria de Pogaars y el Tour tenía un nuevo campeón.

De donde sea que venga el desafío de Pogaars, es posible que no lo veamos hasta que ya esté aquí.

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