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Gregg Blakney

LA CINTA DE ASFALTO, perforada por décadas de camiones sobrecargados y deshilachada en los bordes por la lluvia torrencial, serpentea hacia el cielo en el bosque nuboso. Un par de perros callejeros se estremecen en la vegetación empapada. Ha pasado apenas un cuarto de hora desde que partí hacia el Paso Matarredonda, y ya el repiqueteo de los 8 millones de habitantes de Bogotá es un susurro.

En lo alto de los Andes, en el borde escarpado de la Cordillera Oriental, estoy en el corazón cultural y geográfico del país, persiguiendo el alma del ciclismo colombiano. Me obsesioné con el país en 2013 en un viaje al Tour de Francia, donde fui testigo de cómo un escalador diminuto y apenas conocido perturbaba al corredor de etapas más fuerte del mundo. (¡Conquista tus propias montañas con la ayuda de nuestro programa de sobrecarga máxima de 12 semanas!)

Era Nairo Quintana, por supuesto, el más destacado de una nueva ola de profesionales colombianos. Desde entonces, una brigada de sus compatriotas ha abarrotado los podios de la UCI. En el último año, Esteban Chaves subió al podio en el Giro de Italia y la Vuelta a España, Miguel "Superman" López ganó el Tour de Suiza, Sergio Henao conquistó la París-Niza y Jarlinson Pantano escaló una etapa de montaña en el Tour. de Francia. La mayor parte de su éxito se produce en las altas cumbres, aunque el país también cuenta con el velocista ganador Fernando Gaviria, que se ha apoderado de una gran cantidad de etapas de la UCI, incluido el Giro de Italia. Durante las últimas cuatro temporadas, el país ha acumulado más podios en grandes giras (10) que cualquier otro. Colombia incluso reclama el que debe ser el nombre más afortunado del pelotón: Winner Anacona, la corredora del Movistar Team de 28 años.

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Dominada por una historia de tráfico de cocaína y un conflicto armado de 52 años que dejó más de 220.000 ciudadanos muertos y casi 7 millones de desplazados, Colombia es una incubadora ciclista poco probable. Durante décadas, las guerrillas izquierdistas lucharon por la independencia, los paramilitares de derecha las defendieron, los cárteles de la droga despacharon a cualquiera que jugara con su producto y los bandidos armados tomaban rehenes de forma rutinaria para pedir rescate. Eso comenzó a cambiar alrededor de 2002, cuando el presidente Álvaro Uribe abandonó las negociaciones con las guerrillas y comenzó a aplastarlas por la fuerza, un enfoque que fue controvertido pero que redujo los secuestros en un 79 por ciento durante su mandato y llevó a los rebeldes a capitular. El sucesor de Uribe, el actual presidente Juan Manuel Santos, ganó el Premio Nobel de la Paz el año pasado por negociar un acuerdo para poner fin al conflicto.

Lo que a Colombia le ha faltado en estabilidad lo compensa con una topografía tonificante. El viaje del primer día hasta Matarredonda comienza a 8,675 pies y se eleva a una pendiente promedio del 4 por ciento durante 11 millas a una silla de montar de 11,102 pies. Cerca de la cima, mi compañero de viaje y guía de facto, Gregg Bleakney, un fotógrafo y cineasta estadounidense que se instaló en Colombia después de un recorrido en bicicleta desde Alaska hasta la Patagonia, se vuelve hacia mí y me dice: "Buen calentamiento, ¿eh? No Preocúpate, haremos algunas escaladas reales esta semana".

Más largo que Alpe d'Huez, donde Quintana se anunció en 2013, Matarredonda es un calentamiento poco común. Ni siquiera Quintana lo ha hecho, a pesar de provenir de esta región, lo que habla del gran potencial sin explotar de Colombia. Me iría feliz a casa si fuera mi único paseo en Colombia. A solo una hora de la capital, doy vueltas bajo un dosel de robles y mirtos cerosos, y el aire está lleno de estridentes graznidos de gorriones y el repiqueteo de la llovizna.

El camino desciende hacia el este hasta Choachi y Rionegro, un antiguo bastión rebelde. Hace apenas 10 años, guerrilleros de las Fuerzas Armadas Revolucionarias de Colombia (FARC) detuvieron autobuses aquí para secuestrar a cualquier persona cuyas familias pudieran pagar para recuperarlos. Julián Manrique, el amigo colombiano de Gregg que alternará el apoyo de conducción y el pedaleo a mi lado durante todo el viaje, dice que él y sus amigos no comenzaron a montar esta subida hasta hace un año por temor a la violencia. Ahora hace spinning aquí varias veces a la semana.

A juzgar por el desnivel del lado este de Matarredonda, la carretera misma ha reemplazado a las guerrillas como el mayor peligro para los ciclistas. El pavimento alterna entre vidrio liso y retroexcavación, con señales de construcción tan retrasadas y mal colocadas que dan más miedo que las superficies irregulares. Los automóviles son escasos, pero la mezcla impredecible de camiones que se detienen y conductores impacientes hace que el tráfico sea difícil de leer. Varias veces, paso junto a un vehículo solo para encontrar otro que se precipita hacia mí, y apenas paso chirriando por el espacio. Una colección de pollos confundidos, perros malhumorados y ocasionalmente compuestos de mulas inconscientes importa.

Un letrero escrito a mano, "Palacio del Zancudo", marca la entrada a una granja que Gregg alquila, donde pasaremos la noche. Desde el paso, nos hemos sumergido 22 millas y más de 6,000 pies, y este camino continúa hasta el nivel del mar en la cuenca del Amazonas. El aire aquí es denso, pegajoso y lleno de mosquitos. Los colombianos ricos mantienen propiedades como esta, frondosas de cítricos, cerezos, mangos y cafetos, donde escapan del clamor de Bogotá y "cambian las bujías", como dice el refrán. "Aquí se come mejor, se puede trasnochar, se duerme mejor", dice el cuidador de 72 años, Don Salamon. Con ocho días por delante, todos más grandes que el calentamiento de hoy, las bujías ya necesitan cambiarse.


Donde el pavimento se convierte en tierra en Old Letras Pass, en las afueras del pueblo de Murillo Gregg Bleakney

EN NINGÚN LUGAR ESTÁ EL celo de COLOMBIA por el ciclismo en una exhibición más aguda que en un domingo por la mañana en Bogotá, cuando más de 70 millas de las calles de la ciudad, normalmente congestionadas, están acordonadas para los vehículos motorizados. Desde mediados de los años 70, el cierre semanal, llamado Ciclova, es el modelo para todos los movimientos de Masa Crítica en todo el mundo. De 7 am a 2 pm, aproximadamente 2 millones de personas, el 25 por ciento de la ciudad, salen a las calles a pie y en bicicleta para hacer ejercicio, hacer mandados y visitar sus cafés favoritos. A la mañana siguiente de regresar de la granja, me uno al carnaval, recorro los bulevares sombreados por eucaliptos junto a corredores en lycra y madres con forma de pera en bicicletas de grandes almacenes que acorralan a sus niños pedaleando, que esquivan y zigzaguean como luciérnagas. Una mujer arreglada con pantalones cortos blancos y gafas de sol con forma de ojo de gato toca un timbre que dice: "Mi bicicleta es mi auto".

Cada semana antes de Ciclova, en una avenida del lado este llamada Vía La Calera, los ciclistas se congregan antes del amanecer para montar una subida de 3.6 millas llamada Patios que se eleva 1,300 pies con una pendiente promedio del 7 por ciento. Hernán Acevedo, quien dirige una empresa llamada Pure! Colombia Travel, que se especializa en turismo en bicicleta, me encuentra allí a las 6:45 a. m. Un torrente de ciclistas de tres o cuatro en frente sube la colina a diferencia de la tranquila Ciclova, la gente compite por la posición y ataca si te atreves a pasar. Cada décimo ciclista, al parecer, viste el maillot negro y verde de Movistar de Nairo Quintana.

Hernán y yo establecimos un paso constante por Patios, y él me dice que el interés internacional en Colombia está aumentando. "El proceso de paz es bueno para los negocios", dice. El equipo pro continental estadounidense UnitedHealthcare vino a la ciudad de Medellín este año para el campamento de entrenamiento. Y Gregg acaba de terminar un documental llamado Thereabouts 3 que sigue al ganador del Tour de Utah, Lachlan Morton del Team Dimension Data, y su hermano, Gus, que corre para Jelly Belly-Maxxis, a través del país. En el marcador KOM, los ciclistas recorren los cafés y se abren paso a través de vasos de jugo de naranja recién exprimido y pedidos de arepas con queso, pasteles de maíz rellenos de queso disponibles en todos los rincones de Colombia.

En el descenso a la ciudad, paso las señales y freno con incredulidad: "Los ciclistas son héroes cívicos". "Los ciclistas son nuestra prioridad comunitaria". Toda una serie de estos mensajes pro-bike adornan la carretera. El hombre detrás de ellos, así como de la creciente infraestructura de transporte en bicicleta de Bogotá, es el alcalde Enrique Pealosa. Aunque es la segunda persona más poderosa del país después del presidente Santos, el alcalde recorre las calles de Bogotá todos los domingos. De Patios bajo rodando para encontrarme con él en su apartamento. Una torre de un hombre con una pelusa de cabello gris, emerge vistiendo una chaqueta North Face negra y un casco Kask, y empujando una bicicleta rígida Trek Superfly de 21.5 pulgadas. Saluda a su único y adusto guardaespaldas.

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Pealosa me lleva en un recorrido de cinco millas por el norte de Bogotá durante la Ciclova y habla con entusiasmo sobre la planificación urbana. Esta es una parte próspera de la ciudad, con parques frondosos y bulliciosos cafés en las aceras, aunque el alambre de púas, las ventanas con barrotes y el guardia de seguridad armado ocasional recuerdan tiempos turbulentos. El flujo de ciclistas es constante. En los cruces principales, los reclutas en edad universitaria, llamados guardianes, con elegantes uniformes rojos y amarillos, dirigen el tráfico y sirven como la cara de Ciclova.

Los jinetes que pasan saludan y gritan "¡ Alcalde !" (español para alcalde) y Pealosa se detiene para darse la mano y posar para selfies. Como alcalde, ha construido más de 200 millas de ciclovías exclusivas, a las que llama símbolos de igualdad. “Demuestra que alguien con una bicicleta de $30 es igual a alguien con un auto de $30,000”, dice. Susurra una idea para una prohibición total de automóviles durante las horas pico: es una charla grandiosa que podría terminar con la carrera de un político en los Estados Unidos. Este domingo, sin embargo, el torrente de ciclistas sonrientes refleja el apoyo popular a las ideas de Pealosa, o al menos a las bicicletas.

BOGOT Y SUS LARGAS Y CONSTANTES montañas son solo una pequeña sección transversal de un país que se extiende desde las playas del Pacífico, a través de tres dedos de los Andes, y finalmente hasta el Amazonas cubierto de maleza. Casi todas las regiones tienen un buen terreno para montar, así que Gregg, Julian y yo salimos a la carretera para tener algo de perspectiva. La primera parada es Combita, la ciudad natal de Quintana, dos horas al norte en el vecino departamento o provincia de Boyac. Es un pueblo típico del altiplano, con algunas palmeras sedientas en una plaza central desolada y una catedral descomunal del color de las yemas de huevo batidas en cuclillas debajo de las colinas abiertas.

Nos detenemos en El Punto del Sabor y pedimos lo que el empleado dice que es el día a día de Quintana: un pan de huevo con forma de bagel espolvoreado con azúcar llamado roscón, con una guarnición de café con leche. La única tienda de bicicletas en la ciudad es apenas reconocible, solo una puerta abierta al otro lado de la plaza con tres llantas averiadas colgando de clavos desnudos. En el interior, un par de bicicletas de montaña de una tienda departamental cuelgan de una pared, y las partes maltratadas llenan el mostrador agrietado con la parte superior de vidrio. El propietario, Tito Aguilar, dice que vendió a la familia Quintana su primera bicicleta, algo así como uno de los modelos baratos en exhibición. "Nairo ya no viene mucho al taller", dice el mecánico, "pero es un tipo humilde. Recuerda que aquí es donde comenzó". De hecho, para disgusto de su equipo español, Quintana insiste en vivir y entrenar en Combita cuando no está compitiendo. El factor más importante en la vida diaria aquí es la familia, y muchos corredores colombianos prefieren estar en casa cuando pueden.

Cuando me subo a la bicicleta, queda claro por qué los ciclistas colombianos son tan buenos en la montaña. Desde la plaza en Combita, a 9,268 pies, Quintana se enfrenta a un scrabble ascendente de 2.3 millas con una pendiente promedio de alrededor del 6 por ciento, cada vez que monta. Tan pronto como salgo de la ciudad, un niño nervudo con un equipo raído en un TCR gigante desgastado se materializa en una calle lateral y coincide con mi golpe de pedal. Miguel Aguilar (sin relación con el propietario de la tienda de bicicletas) es un aspirante a corredor local de 19 años. Acaba de terminar su entrenamiento y pregunta si puede ir a su casa en la colina. Lo que sigue es un juego con el que pronto me familiarizaré llamado "Stick It to the Gringo". Él ataca, yo cierro la brecha, repetimos hasta la saciedad. Aunque estoy sufriendo en el aire enrarecido, las vistas hacia el valle seco y hacia un banco de nubes que se mueven rápidamente me inspiran a empujar. En la cima, Miguel sonríe ante mi respiración entrecortada, me da la mano y se aleja cabalgando por un camino de tierra.

El camino de dos carriles atraviesa oleajes de pastizales abiertos, pasando por la casa de los padres de Quintana. Un mural de 15 pies con dos pinturas del campeón con sus camisetas ganadoras del Giro y la Vuelta está frente a la calle, y una pequeña tienda vende ponchos de lana tradicionales, llamados ruanas, en rosa del Giro y rojo de la Vuelta. Los lugareños en los autos que pasan pisan los frenos para detenerse y admirar el mural. El comerciante toma fotos para los transeúntes, y cuando noto que no hay espacio en la pared para agregar a Quintana en amarillo del Tour de Francia, me asegura: "Hemos dejado suficiente espacio".

El siguiente paso es el descenso por Danger Canyon. Ese no es el nombre oficial, ni es peligroso, pero el paseo no es familiar para Gregg, por lo que lo llamó así por los carteles de "Peligroso" que advierten de los acantilados. Descendiendo alrededor de 30 millas con casi cero tráfico a través de amplias colinas que se ahogan en un corte de piedra caliza, el viaje pone en perspectiva el descenso del primer día. Matarredonda fue divertidísimo; Peligroso es el camino vacío y monumental que recorrería para recorrer una y otra vez.

"Solo los lugareños saben esto", me dice Gregg en el fondo, en el pueblo de cultivo de caña de azúcar y café de Moniquira. "Lo encontramos en base a un rumor". Recuerda que una importante empresa de cicloturismo llegó aquí un año antes para explorar. "El guía dijo: 'Está bien, ¿cuáles son las rutas?' Pero Colombia no es así”, dice. "Es inexplorado, impredecible".

Después de una comida de pollo asado, frijoles, arroz y yuca, regada con una jarra de jugo de frambuesa fresca, subimos hacia el sur por un camino asfaltado angosto y desierto a través de una vegetación cubierta de maleza que da paso a una pista de dos vías de tierra excavada con lecho de roca. . En los campos, las vacas huesudas arrancan las malas hierbas. Gregg, Julian y yo eructábamos en nuestro camino hacia arriba cuando un hombre con forma de boca de fuego en una bicicleta de montaña abollada resopla por detrás. Empuja incluso, luego ataca. Nadie le dijo a Daniel Hurtado, de 56 años, que las 26ers están obsoletas, y cuando lo atrapamos, sonríe tímidamente. Cuando elogio su estado físico, dice: "No corrí durante dos décadas debido a mis hijos. Solía ​​ser muy rápido".

Después de casi una hora, Daniel se despega mientras avanzamos otra hora por caminos de tierra llenos de cuerdas hasta Villa de Leyva, de 7,000 pies de altura. Con fachadas encaladas, arcos de piedra arenisca y techos de tejas rojas, es el tipo de lugar impresionante que debería estar repleto de turistas, sin embargo, en Colombia es más o menos como cuando se fundó en 1572. En la plaza principal, que es casi dos campos de fútbol de ancho y tallados con adoquines tan brutales que desmontamos y caminamos, colegialas uniformadas parlotean en su camino a casa mientras gauchos en ruanas y sombreros de vaqueros manchados se sientan bajo el alero y beben aguardiente de tazas de cerámica astillada, el aguardiente local. El ruido de un carro tirado por mulas llena el aire, y nos desplomamos en la fuente central, pedimos cervezas en un bar en el borde de la plaza y brindamos por un buen día.


Cabalgando por el escarpe occidental de la Cordillera Oriental, desde Facatativ hasta el río Magdalena Gregg Bleakney

SI LOS CICLISTAS SABEN ALGO de Colombia más allá de sus pros, probablemente sea el Alto de Letras, la subida más larga del mundo. Comenzando en 1,615 pies y alcanzando un máximo de 12,113, el camino se eleva 50 millas con una pendiente promedio del 4 por ciento hasta la cima de Letras Pass. El Mont Ventoux, el Alpe d'Huez, el Col d'Izoard y el Gavia parecerían badenes alineados al pie de Letras. Cuando planeé este viaje, lo imaginé como la etapa reina, el lugar donde finalmente captaría la magnitud del ciclismo colombiano.

Pero desde mi llegada, Gregg y Julian han estado murmurando sobre un desafío mayor. Resulta que hay un camino secundario, Old Letras Pass, que es más largo, más empinado, más alto y culmina con 25 millas de tierra. Aunque tengo curiosidad, también estoy aprensivo y en su mayoría me he desconectado de las provocaciones. Entonces Gregg me muestra Thereabouts 3 , y hay una escena en la que Gus Morton, que acaba de escalar Old Letras, proclama: "Esos tipos que suben a las Letras normales son impostores. Ni siquiera es la escalada más grande del mundo". Malditos sean los australianos y su discreta valentía. Me siento obligado, y no solo por la presión: ¿Dónde está la gloria en tener éxito en la segunda escalada más larga del mundo cuando tienes una oportunidad en la más grande?

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Para llegar allí, manejamos tres horas hacia el suroeste desde Villa de Leyva, luego nos preparamos para una zambullida de 50 millas desde la ciudad de Facatativá hasta el río Magdalena. Tres dedos de los Andes cortan en tijera a Colombia de sur a norte, y nos alejamos del borde occidental de la cordillera más oriental, la Cordillera Oriental. Mañana escalaremos la Cordillera Central.

Santuarios católicos improvisados ​​erigidos por viajeros adornan los bordes de las carreteras de Colombia. Mi favorito está en este descenso: una Virgen María acurrucada en una llanta de tractor pintada de blanco. Dondequiera que vaya, también hay obras de construcción de carreteras sin previo aviso, lo que deja a los automovilistas esperando durante horas. Las cuadrillas a menudo marcan el paso de las bicicletas si les hablas con dulzura o actúas como un estadounidense que no comprende, pero es bajo tu propio riesgo. En Boyac, un equipo de excavación arrojó cantos rodados sobre el camino que acababan de decir que yo podía montar, las rocas rodaron tan cerca que sacudieron el suelo. No hay tal drama en el cierre de hoy, y disfrutamos de las últimas 20 millas de descenso en horquilla sin automóviles. Al otro lado del Magdalena, gris y sombrío como una pista, el crepúsculo trae el canto de los grillos, el pitido de las ranas y el zumbido eléctrico de las cigarras, una espeluznante banda sonora de Brian Eno para el final de la pista de carreras de 15 millas.

Aunque el turismo en Colombia ha experimentado un gran crecimiento, un 87 por ciento desde 2006, todavía está en pañales. En 2015, el país tuvo menos de 3 millones de visitantes en comparación con, digamos, México, que recibió 32 millones. Por eso, en pueblos apartados como Lérida, al pie de las Viejas Letras, el alojamiento escasea. Nuestra única opción es un hotel del amor, donde las habitaciones se alquilan por horas y están contiguas a los garajes que ocultan su automóvil. Julian dice que lugares como este están en auge porque los niños a menudo viven en casa después de los 30 y necesitan un respiro de las miradas indiscretas de los padres. La falta de hoteles de nivel internacional en todo el país ha sido un factor disuasorio para que las empresas de tours en bicicleta se establezcan en Colombia, pero la moderna habitación con un enorme garaje funciona bien para distribuir mi bicicleta y mi equipo.

Julián y yo salimos a rodar a las 4 am para evitar tormentas y frío en lo alto, lo que parece ridículo en el aire denso de la cuenca del Magdalena. Gregg se arrastra en el auto. Por lo demás, sociable con una lluvia de rastas salvajes, Julian no es una persona madrugadora, y subimos en silencio, los faros de los automóviles nos convierten en títeres de sombras inconexos en una cortina de la jungla. Al amanecer, hemos subido durante dos horas para llegar al primero de los dos pueblos en este ascenso, El Libano, donde hacemos una pausa para comer pasteles calientes rellenos de jalea de guayaba. Mi escalada local en New MexicoSki Santa Fe asciende 16 millas y alcanza un máximo de más de 10,000 pies, por lo que no soy ajeno a las grandes montañas. Es desalentador darme cuenta de que ya he subido el doble de lo que me lleva hacer esa subida, pero todavía estamos apenas a una cuarta parte del camino a la cima de Old Letras. La buena noticia: no hay una nube en el cielo.

La subida se agudiza y el avance lo marca la agricultura itinerante: primero los cafetos, luego las plantas de lulo y tamarillo con frutos anaranjados y rojos como alegres adornos navideños, y finalmente la papa y la yuca. Desde los campos, los agricultores arrugados saludan y gritan "¡Fuerza!" o "¡Venga! ¡Venga!" Los ancianos se apoyan en vallas destartaladas frente a las granjas lecheras, esperando el camión diario que recoge sus jarras de acero con leche fresca. Al 5 por ciento, la subida nunca es demasiado empinada, pero es asombrosa en su consistencia. La vista en cada curva es solo más horquillas que serpentean hacia el horizonte. Es como subir pedaleando una escalera de MC Escher.

Dos horas más nos llevan a Murillo, a 9680 pies, un pueblo de fachadas de chicle al final del pavimento, donde fortificamos con aguapanela. Esta humeante infusión de caña de azúcar servida con queso salado que se derrite en la taza suena peculiar pero resulta deliciosa. “Es la droga de Nairo”, dice Julián. "Cuando lo prueben, es todo lo que encontrarán en su sangre".


Una arepa de maíz dulce y aguapanela con infusión de caña de azúcar con queso Gregg Bleakney

Un amigo de un amigo, el corredor profesional retirado César Grajales, de 44 años, ha viajado para encontrarnos desde Manizales, sobre el paso. Csar corrió como profesional durante dos décadas, quizás sobre todo venciendo a Lance Armstrong, Chris Horner y los mejores europeos para ganar la etapa reina del Tour de Georgia 2004, e insiste en unirse a nosotros cuando se entera de que estoy de visita. "Estoy tan feliz de que hayas venido a mi país", dice. Al igual que muchos escaladores colombianos, tiene la complexión de un televisor de los años 50, con piernas delgadas y un torso cuadrado que contiene pulmones de gran tamaño. Él y su esposa estadounidense viven en Lyons, Colorado, pero él pasa algunos meses al año en Colombia, que, según él, tiene un estilo de equitación diferente a cualquier otro lugar. Este es el primer viaje de César sobre Viejas Letras, y alaba la posibilidad de bordear el activo Nevado del Ruiz. La nube en forma de hongo del volcán es visible desde Murillo. "¡Santa vaca!" César dice, su comportamiento serio de corredor profesional se desvanece para revelar un entusiasmo entrañable. "Fue asombroso allá arriba. Pero el camino es difícil. Espero que no llueva".

Dos horas y 2,000 pies verticales más tarde, el cielo cristalino de la mañana ha dado paso a nubes furiosas y llovizna. Paramos para ponernos los calentadores. La niebla nos envuelve y la llovizna se convierte en lluvia punzante. "¡Santa vaca!" César dice de nuevo. "¡Esto es lo peor que podría pasar!" No sé si reír o entrar en pánico.

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César es el único colombiano que no me ha atacado. Pero él marca un paso implacable a través de un campo minado de rocas de cabeza de bebé y esquiva charcos que se hinchan hasta convertirse en charcos. La escorrentía cruza el camino, y nos deslizamos a través de las corrientes profundas y pasamos frailejones , plantas endémicas de la familia del girasol llamadas así por su parecido con los frailes. No soy católico, pero rezo por su beneficencia. Mis piernas están empezando a anudarse y tener calambres, y la comida que evitaría la fatiga está fuera de mi alcance debajo de mi chaleco y mi impermeable. Es el tipo de día que me tienta a subirme a la furgoneta. Pero aquí, a pesar de los escalofríos que aprietan mis hombros y la suciedad del camino que llena mis cuencas oculares, quiero que el momento dure. Estas montañas han engendrado una generación de los mejores ciclistas del mundo y una pasión local por andar en bicicleta como no he visto en ningún otro lugar, y siento que me están forjando.

Nueve horas después de comenzar, con las manos y los pies entumecidos por el frío, entramos cojeando al Hotel Termales del Ruiz, un centro turístico en la parte superior del Paso de las Viejas Letras con habitaciones modernas y aguas termales sulfúricas que se dice que tienen propiedades curativas. Pasa más de una hora en los manantiales y varias aguapanelas antes de que pueda pensar en lo que hemos logrado. Este no es el tipo de día que repetirías, al menos no con condiciones tan malas, pero con gusto lo repetiré y me jactaré para siempre. "¡Santa vaca!" dice César, mientras flota de espaldas en aguas humeantes y mueve los dedos de manos y pies. "¡Ves lo difícil que es aquí! Este lugar te pone duro. Nunca lo fue si los colombianos íbamos a tener éxito en el ciclismo. Fue cuando ". (Para que conste, cualquiera que monte Old Letras en un día despejado es un farsante).


Julián se relaja en las aguas termales naturales del Hotel Termales del Ruiz en la parte superior del Paso de las Viejas Letras. Gregg Blakney

DESPUÉS DE OCHO DÍAS de andar en bicicleta, Medellín, la segunda ciudad más grande de Colombia, es probablemente el lugar equivocado para relajarse, pero de todos modos no estoy listo para irme. Inmortalizada por el capo de la cocaína Pablo Escobar y tristemente célebre hoy en día como destino de fiesta, Medellín es una ciudad de gente hermosa, vida nocturna interminable y subidas abruptas. Los viernes por la noche, el rincón más deslumbrante de la ciudad, la Zona Rosa, vibra con cumbia y techno. Parejas bronceadas con zapatos oxford y vestidos florales van de un bar a otro y se derraman en el Parque Lineal la Presidenta, donde beben cócteles sudorosos y ondulan con pasos de salsa. El ambiente sensual es un alejamiento de la ciudad de hace unas décadas, cuando los sicarios del cartel asesinaban a policías y los lugareños temían en las calles.

"Mucha gente piensa que Colombia se trata de drogas y violencia. Pero eso es el pasado", me dice Toms Molina, propietario de Colombia Cycling, mientras toma una botella de aguardiente en un café al aire libre repleto. Su empresa organiza recorridos y campos de entrenamiento para ciclistas. "Quiero traer gente aquí porque creo que se sorprenderán". Cada ciclista colombiano le dirá que su región tiene el mejor acceso ciclista del país: acceso rápido en Bogotá, ascensos prolongados en Boyacá, clima variado en Manizales, pero viniendo de un paisa, nativo de Medellín y el departamento de Antioquia que lo rodea, probablemente sea cierto.

A la mañana siguiente, la subida de siete millas de Las Palmas, la respuesta de Medellín a los Patios de Bogotá, es realmente asombrosa. Con un 7 por ciento, es más empinada que cualquier subida que haya visto aquí hasta ahora, y fluye con ciclistas en equipos a juego en bicicletas de carbono importadas. En la cima, Toms se encuentra conmigo para tomar un café cortado, luego rodamos sobre asfalto mantecoso. Carreteras de un solo carril cable telefónico a través de cerros cortos y agudos comúnmente llamados repechos. Comparado con los bordes más ásperos que he visto en el resto del país, podría ser Napa o Boulder, excepto por los caballos amarrados en plazas anchas y pedregosas en los pueblos, y las arepas de maíz dulce cuando nos detenemos para comer bocadillos.

Los resplandecientes pastos verdes, la abundante comida que te impulsa a ir al siguiente pueblo, las colinas que apenas puedes escalar. Entiendo por qué Quintana preferiría cabalgar aquí que en el extranjero. Es uno de los paisajes más formidables y suntuosos que he pedaleado. Volvería aquí con mi bicicleta mucho antes de volver a Europa.

El enigma para Colombia, tanto como país como destino, es que los recuerdos perduran más que el progreso. En el otoño de 2016, cuando el presidente Santos sometió el acuerdo de paz a referéndum, los colombianos lo rechazaron por poco. La votación no fue vinculante y el gobierno siguió adelante con la reconciliación, pero la derrota ilustró los desafíos del país. Si los colombianos aún no pueden aceptar olvidar el sórdido pasado, me pregunto si muchos visitantes extranjeros lo harán. La conducción aquí es gratificante y llena de potencial, y también es joven y cruda. "Este es el proceso de paz más grande que hemos tenido", dice Toms. "Es hora de seguir adelante". Después de la parada, Toms parlotea sobre los platos colombianos que aún tengo que probar y los paseos en Antioquia que quiere mostrarme. Luego, en el siguiente repecho, sonríe, mira hacia el camino y ataca.

¡Santa vaca! Cambio hacia abajo y pisoteo los pedales para cerrar la brecha. Puede que esté persiguiendo a Colombia por el resto de mi vida.

Encuentre un recorrido: Colombia Cycling, con sede en Medellín, se especializa en recorridos con grandes días y subidas difíciles, incluidos campamentos de entrenamiento de invierno de varios días. El propietario, Toms Molina, es originario de la región, por lo que todos los viajes incluyen pueblos tranquilos y caminos rurales que es poco probable que veas de otra manera. Además de recorridos culturales por algunas de las atracciones más importantes del país, como Cartagena y el Parque Nacional Tayrona, Pure! Colombia Travel cuenta con una extensa red de tours en bicicleta para aquellos que quieren sumergirse tanto en el país como en la equitación.

Matt Rendell, autor del libro Kings of the Mountains: How Colombia's Cycling Heroes Changed Their Nation's History, habla sobre el renacimiento del ciclismo en Colombia:

5 MEJORES ESCALADAS EN COLOMBIA

Paso de las Letras Viejas

Distancia: 51,1 millas * Ganancia de elevación: 12,202 pies * Elevación máxima: 13,327 pies * Pendiente promedio: 5 por ciento

Una carretera secundaria rara vez transitada entre Mariquita y Manizales se adentra en 25 millas de caminos de tierra a gran altura. Las letras estándar son casi tan largas y altas, pero están completamente pavimentadas.

Alto El Limonar

Distancia: 5,3 millas * Ganancia de elevación: 3590 pies * Elevación máxima: 8170 pies * Grado promedio: 13 por ciento

Hay subidas más empinadas y cortas, pero esta pared en el lado norte de Medellín es quizás la más mala, con mucha escalada sostenida de más del 20 por ciento y algunos largos de más de 30.

El Sote Desde Moniquira (Danger Canyon)

Distancia: 29,4 millas * Ganancia de elevación: 4,685 pies * Elevación máxima: 10,197 pies * Pendiente promedio: 3 por ciento

Subiendo a través de un tranquilo cañón de piedra caliza, este camino está en su mayoría olvidado, poco transitado y asciende a una pendiente constante. Y termina cuesta arriba desde el pueblo de Quintana.

Alto de Caramanta

Distancia: 20.8 millas * Ganancia de elevación: 4,740 pies * Elevación máxima: 6,911 pies * Pendiente promedio: 4 por ciento

Lo que le falta a este ascenso antioqueño en grado y elevación, lo compensa con el paisaje, ya que el camino zigzaguea desde el río Cauca a través de la zona cafetalera hasta las pintorescas plazas de ladrillo en el pueblo de Caramanta.

Puerto de Matarredonda

Distancia: 21 millas * Ganancia de elevación: 6,066 pies * Elevación máxima: 11,102 pies * Pendiente promedio: 5 por ciento

Puede escalar este paso en las colinas del este de Bogotá, pero la ruta hacia el oeste desde la ciudad de La Unión es más larga y más salvaje, con amplias curvas cerradas y acantilados que sobresalen.

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