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Ivan Basso, Gilberto Simoni, Danilo Di Luca y Stefano Garzelli se sentaron pacientemente a la sombra de la catedral de San Marcos en el corazón de Venecia. Y esperaron. La estrella de las ceremonias de apertura del Giro de Italia 2009 no fue ninguno de estos ex ganadores de carreras. No, la estrella del espectáculo fue Lance Armstrong. Armstrong nunca ha ganado el Giro d'Italia, ni siquiera lo ha competido. Pero el siete veces ganador del Tour de Francia sigue siendo la principal atracción del evento de este año.

El director de la carrera, Angelo Zomegnan, atrajo a Armstrong al centenario del Giro poco después de que el estadounidense de 37 años anunciara su regreso al ciclismo competitivo. Eso fue antes de que Armstrong se rompiera la clavícula en la carrera española de Castilla y León en marzo. Desde entonces, Armstrong ha estado en una búsqueda desesperada, no solo para recuperarse a tiempo para la gran carrera italiana, sino también para ponerse en forma.

A pesar de las preguntas y las dudas, Armstrong parecía disfrutar del centro de atención. Su equipo Astana fue el último equipo presentado al público veneciano y, como uno de los líderes del equipo, fue el último ciclista en subir al podio. Más tarde, tras un paseo en góndola hasta la rueda de prensa, Armstrong diría que no le faltan los focos en el ciclismo. Pero casi todos aquí en Venecia coincidieron en que lo maneja bien.

"Tiene la dimensión de una estrella de Hollywood", dijo Zomegnan. "Tenerlo aquí para el 100 aniversario del Giro fue crucial. Lance agrega valor al Giro".

Zomegnan agregó que había 550 periodistas al comienzo de la Vuelta a Italia del año pasado. Con el comienzo asistido por Armstrong este año, hay 870.

A medida que el espectáculo continuaba con la conferencia de prensa, Armstrong recibió la primera pregunta y más preguntas que todas las demás juntas. Al principio parecía concentrado, tal vez incluso nervioso. Pero rápidamente se relajó una vez que comenzaron las preguntas. "Me alegro de poder nadar", dijo sobre sus reacciones al paseo en góndola.

Con respecto al Giro de este año, insistió: "Estoy en condiciones suficientes para comenzar la carrera. Mi clavícula se siente bien. Hay tanto hardware allí que nunca se va a mover".

Pero fue realista sobre sus posibilidades de ganar. "No, no creo que eso sea posible", dijo. "No creo que sea posible ganar el Giro. No contra la competencia. Mi condición nunca alcanza su punto máximo tan temprano en la temporada y todavía no hemos llegado allí".

Agregó que estaría satisfecho con ganar una etapa. También dijo que haría todo lo posible para ayudar a su compañero de equipo Levi Leipheimer en la carrera, ya que su compatriota es uno de los favoritos antes de la carrera. Pero no estaba haciendo promesas. En vísperas de la carrera más importante de su regreso, Armstrong se enfrenta a la gran incógnita.

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