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Es una hermosa y soleada mañana de jueves en el Daytona International Speedway, y en el carril de la victoria, Jimmie Johnson es todo sonrisas. Faltan tres días para las 500 Millas de Daytona de 2020, pero hoy, el siete veces campeón de NASCAR está a punto de tomar el circuito de 2.5 millas sobre dos ruedas.

Este es un gran fin de semana para Johnson. A fines de 2019, Johnson anunció que planea retirarse al final de la temporada 2020, poniendo fin a una carrera en NASCAR que rivaliza con la de Dale Earnhardt y Richard Petty. Después de 18 años al volante de un stock car, las 500 Millas de Daytona de 2020 marcan el principio del fin para Johnson.

Y comienza, como prefiere Johnson, con un paseo en grupo.


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Equipado y descansando en el tubo superior de su Trek Emonda, Johnson está a punto de pedalear en el Champions Ride anual para la seguridad en bicicleta . Organizado por su amigo y copiloto Scott Lagasse Jr., se ha convertido en una tradición previa a la carrera. últimos seis años. Pedalea el jueves por la mañana, clasifica por la tarde, corre el domingo.

De hecho, a Johnson le gustó tanto la idea de un viaje previo a la carrera que hace unos años, simplemente comenzó a hacerlo para cada fin de semana de carrera. Johnson ha dicho en el pasado que andar en bicicleta lo ha ayudado a controlar mejor la nutrición y la fatiga en el automóvil, e incluso descubrió que se siente más alerta en el automóvil el día después de un gran viaje.

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Su pasión relativamente nueva por la bicicleta lo ha llevado a convertirse en una especie de evangelista del ciclismo dentro de NASCAR , logrando que varios pilotos y mecánicos , incluido Dale Earnhardt Jr., reacio , lo acompañen en los paseos los fines de semana de carrera. Para Johnson, la bicicleta ha tenido menos que ver con la competencia y más con construir comunidad y camaradería en el transcurso del circo ambulante de 40 semanas que es la temporada de NASCAR.

Para mí, realmente se trata de la experiencia, me dice Johnson. Los lugares a los que me lleva la bicicleta, las personas con las que me encuentro y con las que paso el rato. Esa es la belleza de la bicicleta.


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La influencia y el estatus de Johnson son evidentes en el paseo de los campeones de este año. Ochenta ciclistas se unen a él en un circuito de 45 millas y tienen la oportunidad de conversar con Johnson en su último recorrido por Daytona Beach como piloto de NASCAR. A pesar de que el ritmo era conversacional, casi tenías que luchar por la posición solo para tener la oportunidad de montar junto a él.

Si Johnson se siente sentimental, ciertamente no lo demuestra. En las paradas de descanso, hace bromas, se toma felizmente selfies con los fanáticos y habla con algunos ciclistas del equipo profesional CWA Racing p/b Trek con sede en las cercanías de Tampa. A medida que nos acercamos a un paso elevado final que conduce de regreso a Daytona International Speedway, Johnson bromea: ¡Cuidado, hay una gran subida por delante!

Desde que anunció su retiro en noviembre pasado, Johnson ha comenzado a hablar sobre su lista de deseos posterior a NASCAR. Algunos de esos artículos implican potencialmente competir en IndyCar o el Campeonato Mundial de Resistencia. Pero también planea hacer del ciclismo una parte más importante de su vida.

Si hay un hombre que podría cerrar la brecha entre dos ruedas y cuatro, es Jimmie Johnson.

Con la perspectiva de no tener que correr todos los fines de semana durante la mayor parte del año, Johnson espera experimentar finalmente los eventos ciclistas más importantes del mundo. Siempre ha querido correr en Leadville, andar en el gran fondo de su amigo George Hincapies, o simplemente tener un fin de semana para escaparse a las cercanías de Bentonville, Arkansas, donde recientemente se volvió loco con la bicicleta de montaña. O tal vez finalmente tenga la oportunidad de seguir el Tour de Francia con su esposa, siempre han querido viajar por el mundo y recorrer algunas de las etapas del camino. Seguro que le gustaría mejorar su tiempo en la legendaria escalada de 24 millas de Carolina del Norte, Mount Mitchell.

Johnson ni siquiera se ha retirado todavía y ya parece que su calendario después de NASCAR ya está completo.

De vuelta al presente, sin embargo, Johnson admite que esta última temporada tendrá un impacto en su pilotaje. Este año va a ser un poco diferente conmigo viniendo a cada pista por última vez, dice. Siento que mi ventana para viajar se verá comprometida.


Jimmie Johnson se pone al día con los fanáticos al final de Champion's Ride for Bicycle Safety. Cortesía

Johnson, al igual que cualquier otra persona que intenta montar en su trabajo diario, está un poco ansioso por no poder montar tanto como solía hacerlo. Te pesa mentalmente, dice. Ves un par de buenas semanas en Strava y luego te vuelves lento y piensas, ¡Oh, soy un inútil!

Pero Johnson tiene un plan. Estoy tratando de programar mi cabeza en paseos más cortos y más intensos", dice. Tal vez lo use como un año para aumentar mi FTP, solo use mi ventana de tiempo más pequeña de manera más eficiente.

A pesar de que Johnson se está alejando de NASCAR, no planea alejarse de todo lo que construyó a través de su trabajo de defensa tanto en la pista como en la bicicleta. De hecho, planea conseguir que incluso más personas usen bicicletas.

Creo que algunos de los eventos en los que quiero correr, como mis amigos ciclistas profesionales retirados y sus fondos, me abrirían nuevas oportunidades, dice. Siempre estoy tratando de que la gente se suba a una bicicleta y ande.


Jimmie Johnson conversa con el mecánico de Joe Gibbs Racing, Sean Kerlin, sobre el Champion's Ride for Bicycle Safety. Cortesía

De alguna manera, el hecho de que Johnson provenga de NASCAR lo convierte en un defensor ideal del ciclismo. Si bien parte de ser un conductor significa girar a la izquierda e ir a 200 MPH durante tres o cuatro horas todos los domingos, también exige una cantidad increíble de interacción social. Los pilotos de NASCAR hablan constantemente con la gente, con los aficionados, con los medios de comunicación y con los patrocinadores durante el transcurso de un fin de semana de carreras. Incluso el día de la carrera, la mayoría de los conductores estarán charlando y agradeciendo a la gente desde el momento en que se despierten, hasta que tengan que subirse al auto, arrancar los motores y empezar a correr.

Si hay un hombre que podría cerrar la brecha entre las dos y las cuatro ruedas, lo que podría fomentar el respeto mutuo y la buena voluntad entre los aficionados al automovilismo y los ciclistas, ese hombre comparte la carretera con Jimmie Johnson, el piloto más condecorado de la era moderna de NASCAR.

Creo que dentro de un par de años, cuando se asiente el polvo y haya estado en lo que sea que sea esa nueva normalidad, las bicicletas seguirán siendo una parte muy, muy importante de mi vida, dice Johnson.

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