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Yesudeep Mangalapilly vía Flickr

Tal vez no hayamos encontrado petróleo después de todo. Se pensó que los suplementos de ácidos grasos omega-3 brindaban los mismos beneficios para combatir el cáncer, salvar el corazón y preservar el cerebro que el pescado real, pero sin la molestia apestosa.

Por eso, cuando estos suplementos dietéticos llegaron al mercado estadounidense, nos enganchamos de inmediato. Hoy, de hecho, el aceite de pescado supera a los suplementos herbales en popularidad entre los hombres estadounidenses.

Desafortunadamente, ahora puede haber una trampa. Si bien la investigación en la década de 1990 sugirió inicialmente los beneficios de la suplementación con aceite de pescado en la dieta, los nuevos estudios, incluidas varias revisiones de alto perfil publicadas en revistas confiables, ya no respaldan muchas de las afirmaciones de salud originales.

Los efectos sobre la salud de los peces

La Biblia tiene anécdotas de personas que usan vesículas biliares de peces para tratar la ceguera. Los españoles creían que la bilis de pescado curaba la locura. Y cuando tu abuelo era un cachorro, probablemente tuvo que tragar aceite de hígado de bacalao para prevenir el raquitismo, un trastorno óseo causado por la deficiencia de vitaminas.

La investigación sobre los efectos protectores para la salud del pescado azul comenzó alrededor de la década de 1970, cuando los científicos se centraron en la ingesta de grasas poliinsaturadas. Fue entonces cuando un estudio histórico de Dinamarca reveló bajas tasas de enfermedad de las arterias coronarias y diabetes entre los indígenas de Groenlandia con una dieta rica en pescado.

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A partir de ese momento, la comunidad científica rápidamente comenzó a construir un caso para el vínculo entre el consumo de pescado y la buena salud.

Investigaciones posteriores identificaron los ácidos grasos omega-3 poliinsaturados (EPA y DHA, principalmente) como la panacea beneficiosa; estos se encuentran en altas concentraciones en pescados grasos como las sardinas, la caballa y el arenque. Los hallazgos implicaron que los omega-3 del pescado redujeron los niveles de triglicéridos en la sangre, lo que podría reducir el riesgo de afecciones como enfermedades cardíacas y cáncer.

Datos adicionales durante las décadas siguientes parecieron respaldar estas afirmaciones y, a mediados de la década de 1990, la Asociación Estadounidense del Corazón (American Heart Association) estaba decidida. En 1994, organizó una conferencia sobre los beneficios terapéuticos de los ácidos grasos omega-3. Las compañías de suplementos se dieron cuenta.

El gran atajo americano

Los estadounidenses realmente no hacen pescado azul. La ingesta promedio de pescado rico en omega-3 entre los hombres de EE. UU. es de 1.4 onzas por semana, según un estudio de Nutrition Journal de 2014. Puede que a algunos chicos no les guste el sabor; otros pueden pensar que el pescado es demasiado caro, huele mal o es demasiado complicado de cocinar.

Entonces, la industria de los suplementos, al percibir un mercado sin explotar, decidió abordar esas preocupaciones. El resultado: una cápsula conveniente que entregó los productos de un solo trago. Posteriormente, la fórmula se perfeccionó para eliminar los eructos de pescado de los primeros suplementos de omega-3.

Los productores de suplementos comenzaron a enviar flotas de arrastreros del tamaño de un buque de guerra para recolectar pescado rico en omega-3. Trajeron cabilderos para impulsar una legislación que codificaría los beneficios del aceite de pescado en la guía federal de etiquetado de productos. Esos esfuerzos resultaron tan exitosos que en 2004, la FDA permitió que las etiquetas de suplementos dietéticos de aceite de pescado indicaran que las cápsulas pueden reducir el riesgo de enfermedad coronaria.

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Sin embargo, el optimismo de los gobiernos se mantuvo reservado; la FDA declaró que la investigación no era concluyente. Pero ese descargo de responsabilidad hizo poco para detener la marea de consumidores estadounidenses hambrientos de omega-3 en cápsulas o de empresas que estaban ansiosas por entregárselos.

Lo que se perdió la investigación original

Cuando observa la totalidad de la investigación sobre omega-3, una cosa sobresale: la mayoría de los datos sobre los beneficios de los omega-3 provienen de estudios que analizaron el consumo de pescado, no los suplementos de aceite de pescado. Solo recientemente se han estudiado los suplementos de manera más integral y los resultados plantean preguntas preocupantes.

Una preocupación es que los suplementos de venta libre pueden no brindar la dosis de aceite de pescado prometida en la etiqueta. De hecho, de 32 suplementos disponibles comercialmente analizados por investigadores en Australia y Nueva Zelanda en 2014, solo tres tenían niveles de EPA y DHA iguales o superiores a los anunciados en la etiqueta. Además, dos tercios de las muestras de investigación contenían menos del 67 por ciento de los EPA y DHA anunciados.

Entonces, ¿cómo sucede esto? Los científicos especulan que en el proceso de producción, el aceite de pescado puede quedar expuesto al aire. Esta exposición puede resultar en oxidación, reduciendo la concentración total de EPA y DHA del aceite. De hecho, algunos geles líquidos contienen saborizantes adicionales destinados a enmascarar el olor rancio revelador del aceite de pescado oxidado, según un informe de 2014 publicado por Consumer Lab.

Los aceites de pescado, como cualquier suplemento nutricional, no están regulados por la FDA como lo están los medicamentos recetados, por lo que nunca puedes estar seguro de lo que estás recibiendo, dice James Stein, MD, profesor de investigación cardiovascular en la Universidad de Wisconsin. Eso no significa necesariamente que sean peligrosos; simplemente significa que es posible que no obtenga todo lo que pagó.

Estas etiquetas pueden ser confusas, dice R. Preston Mason, Ph.D., quien investiga los omega-3 en el Brigham and Womens Hospital. Suena como si los suplementos dietéticos de aceite de pescado fueran algún tipo de medicamento aprobado con ácidos grasos omega-3, pero no lo son. No están destinados a prevenir o tratar enfermedades.

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La FDA ha aprobado productos de ácidos grasos omega-3 recetados en dosis altas para reducir los niveles muy altos de triglicéridos en adultos. Los suplementos dietéticos de aceite de pescado no son equivalentes ni deben usarse en lugar de los productos de ácidos grasos omega-3 recetados, agrega Mason.

E incluso si su suplemento entrega la dosis correcta, es posible que no esté recibiendo todos los beneficios de salud prometidos.

Sí, algunos estudios más pequeños han revelado beneficios para la salud del corazón, pero la mayor parte de la investigación aún tiene que demostrar que los suplementos de venta libre pueden reducir el riesgo de muerte relacionada con enfermedades cardiovasculares, retrasar el deterioro cognitivo, aliviar la depresión o prevenir el cáncer de próstata: cuatro de las afirmaciones más prometedoras con respecto a los omega-3.

Muchos de los beneficios de los aceites de pescado promocionados anteriormente no se han replicado en grandes ensayos clínicos controlados aleatorios, dice el asesor de MH , P. Murali Doraiswamy, MD, del Duke Institute for Brain Sciences. El bombo supera a la ciencia.

¿Qué vas a hacer ahora?

Se necesita más investigación a largo plazo para ver si la suplementación con omega-3 de venta libre puede estar a la altura de las expectativas. Por ahora, si desea los beneficios preventivos de los omega-3, especialmente para su corazón, lo mejor que puede hacer es comer pescado de verdad.

Los estudios muestran que, en general, las personas sanas que comen más pescado y tienen buenos niveles de omega-3 en la sangre tienen un menor riesgo de enfermedad cardíaca fatal, dice Dariush Mozaffarian, MD, decano de la Escuela Friedman de Ciencias y Políticas de Nutrición de la Universidad de Tufts. Los efectos de los omega-3 en ensayos controlados incluyen varios beneficios: mejor frecuencia cardíaca, mejor función de los vasos sanguíneos y mayor flujo de oxígeno al corazón mismo.

Además, el pescado es una excelente fuente de proteínas, vitaminas y minerales, y tiene menos calorías que muchos otros alimentos ricos en proteínas. El pescado es más que omega-3, dice el Dr. Mozaffarian. También contiene zinc, aminoácidos importantes y vitamina D.


Si comes regularmente pescado graso, no es necesaria la suplementación. Jn Sokoly a través de Flickr

¿Aún no muerdes por el sabor o el olor? La buena noticia es que no tienes que subsistir completamente con anchoas y sardinas. Una variedad de especies de pescado, con diversos perfiles de sabor, contienen una gran cantidad de omega-3.

Y no permita que las preocupaciones sobre el mercurio en los mariscos lo disuadan de comerlos. Una revisión de JAMA encontró que los beneficios del pescado para la salud del corazón superan los riesgos asociados con el consumo de toxinas que se encuentran en algunos pescados. Si todavía está preocupado, coma mariscos más pequeños (pruebe con camarones o sardinas), que no llevan la carga de toxinas de los nadadores más grandes (como el pez espada), dice Mike Roussell, experto en nutrición de Mens Health .

Así que aquí está el resultado final para el hombre promedio: coma al menos dos porciones de pescado con alto contenido de omega-3 cada semana y cocínelas de manera saludable para evitar acumular un exceso de calorías. (Si está pensando en una dieta mediterránea, podemos mostrarle cómo comenzar).

Si simplemente no puede soportar una dieta de pescado, pregúntele a su médico si necesita una receta de omega-3 para compensar la falta de mariscos en su plato. Pero eso debería ser un último recurso. También tenga en cuenta que los suplementos de aceite de pescado, tanto con receta como sin receta, tienen la capacidad de diluir la sangre y aumentar el riesgo de sangrado y hematomas.

Si comes pescado graso regularmente, la suplementación no es necesaria, dice Alan Aragon, MS, autor de The Lean Muscle Diet.

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Pescado con las cantidades más altas de omega-3
CONTENIDO DE OMEGA-3 POR 3 OZ COCIDO

1.712 mg: arenque del Atlántico
1,571 mg: Caballa del Pacífico
1,476 mg: Salmón Chinook
1.168 mg: Salmón coho salvaje
840 mg: trucha arcoíris
835 mg: Sardinas enlatadas
764 mg: pez espada salvaje
665 mg : Mejillones
530 mg : Ostras

Este artículo apareció originalmente en Mens Health.

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