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Fue solo un golpe de codo. Salir adelante.

Sepp Kuss, el talentoso escalador estadounidense en Jumbo-Visma, estaba al ataque durante la etapa final del Critrium du Dauphin 2020, y Tadej Pogaar, el todoterreno esloveno aún más talentoso en el UAE Team Emirates, estaba cubriendo su movimiento. Flick le dio un codazo a Kuss, acompañado de una rápida mirada por encima del hombro. El mensaje de una película es bastante simple, pero a menudo lleva un subtexto. Pasa si puedes. Pasa si te atreves. Resiste, gilipollas, y haz tu trabajo. Pero ese día, el subtexto era otra cosa, un reconocimiento y respeto, una señal de los fuegos artificiales que veríamos en un mes.

Pogaar salió adelante con un movimiento de cabeza, pero los dos fueron alcanzados rápidamente por una persecución de dos hombres. Los feroces ataques, contraataques y desgaste marcaron una etapa final inusualmente agresiva, incluso para los estándares de Dauphin, de una carrera inusual en un año muy inusual. Así que Kuss volvió a meterse en el grupo pequeño con el eventual ganador de la general Daniel Martínez de EF Pro Cycling, pedaleó suavemente un par de brazadas, bebió un trago y pensó en su próximo movimiento. Ni siquiera se suponía que estuviera en esta posición.

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Oh, claro, se suponía que Kuss estaría aquí , al frente de la carrera. Pero se suponía que él guiaría al capitán del Jumbo y al líder de la carrera, Primo Rogli, a una victoria ordenada. El Dauphin, normalmente una carrera de puesta a punto clave para el Tour de Francia, parecía más cargado de significado en una temporada 2020 revuelta por la pandemia que vio el Tour retrasado hasta septiembre. El Dauphin fue solo la segunda carrera por etapas del WorldTour desde marzo París-Niza, y el Tour estaba a solo dos semanas de distancia. Nadie sabía cómo se veía la forma de nadie, que es lo que se suponía que el Delfín ayudaría a resolver: ¿Dónde se apilaban los ciclistas estrella en el orden jerárquico de WorldTour?

Rogli ganó la Etapa 2 para tomar el liderato de la general, amplió la brecha al segundo lugar en la Etapa 3 y parecía estar listo para defenderlo durante los dos últimos días. Luego, la carrera de Jumbos tomó forma de pera en la Etapa 4. Primero, Steven Kruijswijk, un lugarteniente clave y el mejor piloto de la general para Jumbo, se estrelló con fuerza en un descenso temprano. En la mitad de la etapa, Rogli también cayó. Se levantó, con la camiseta y los pantalones rotos y ensangrentados, y bajo la atenta mirada de Kuss y su compañero de equipo Tom Dumoulin, logró unirse al grupo y terminar con los líderes. Pero el equipo decidió no tentar a su suerte y lo arañó de la etapa final, una ardua aventura de ocho ascensos. La evolución de sus lesiones determinará los planes para las próximas carreras, dijo el equipo en un breve tuit que evitó mencionar que la única próxima carrera de Roglis era el Tour.

En el lapso de 24 horas, Jumbo pasó de comandar un evento previo al Tour prestigioso y vital a perder a dos de los mejores ciclistas por lesiones y poner en peligro sus planes para el Tour de Francia. El equipo necesitaba una remontada, y fue Dumoulin, ex ganador del Giro de Italia de Kussnot, quien lo consiguió. En la Etapa 5, Jumbo forzó el ritmo desde el principio, reduciendo el campo a un grupo de élite de alrededor de 20, incluida la revelación del Tour 2019 Julian Alaphilippe, el ex podio del Tour Romain Bardet y, por supuesto, Kuss y Pogaar. A medida que los ataques continuaron, Kuss hizo la selección con calma en cada punto, incluso cuando los principales contendientes como Mikel Landa se derrumbaron y Thibaut Pinot pinchó su botella de agua frustrado por haber sido derribado. Neutralizado el primer ataque de Kuss, se sentó pacientemente en el grupo cada vez más reducido y esperó su momento.

Esa apertura se produjo en la base de la última subida, un ascenso en escalera de nueve kilómetros con una rampa de llegada en una pista de aeropuerto alpina, del tipo que se encuentra en una pendiente para facilitar los despegues y aterrizajes porque está rodeada de montañas. Kuss cronometró su movimiento a la perfección, saltando justo cuando un ataque de Ineoss Pavel Sivakov fue detenido, y esta vez ni siquiera Pogaar lo siguió. Después de 18 minutos furiosos de pisotear los pedales y contrarreloj alternativamente desde las caídas, Kuss cruzó la línea primero, 27 segundos por delante de Martínez y 30 por delante de Pogaar.


Kuss celebra su victoria en la Etapa 5 del Critrium du Dauphin 2020. Piscina Getty Imágenes

La victoria de la etapa Dauphin fue un resultado tentador, una confirmación más del formidable talento de escalada de Kuss, visto anteriormente en su victoria de etapa en la Vuelta a España 2019 y su dominio en el Tour de Utah 2018. Ese Dauphin me dio la confianza de que podría estar allí contra algunos de los mejores, dijo Kuss cuando saltamos a una entrevista de FaceTime en mayo pasado. Y en un equipo que generalmente lo tiene corriendo para los demás, agregó, me dio una idea de lo agradable que es ganar.

El siguiente paso lógico para el nativo de Colorado de 26 años es la oportunidad de liderar al equipo en un Grand Tour. Eso podría llegar tan pronto como caiga esta Vuelta, después de su papel habitual en el Tour respaldando a otros (donde él y el equipo han obtenido resultados impresionantes a pesar de Roglis DNF). Vemos en Sepp a un corredor que puede liderar a nuestro equipo en una Gran Vuelta, y ese momento puede llegar antes de lo esperado, dice Mathieu Heijboer, su entrenador en Jumbo. Pero es un gran salto de montar a un alto final al servicio de otro ciclista a luchar por un podio. Y entre los que cuestionan si Sepp Kuss puede o no dar ese salto está el propio Kuss.

En una entrevista de mayo de 2020 con Procycling , dijo, en este momento, no puedo imaginarme siendo un contendiente de Grand Tour. Es una notable admisión de dudas en un deporte cuyos atletas no son conocidos por ese tipo de reflexión abierta.

Pero luego llegó el Tour, donde volvió rueda a rueda con Pogaar por los Alpes, y apenas un mes después la Vuelta, donde ayudó a ganar a Rogli. Kuss terminó bien dentro del top 20 en ambas ocasiones, resultados que insinúan que es posible algo mucho mayor. Quería saber: ¿Esos paseos habían cambiado su punto de vista? No es como un bloqueo, no es algo que no quiera hacer, comenzó a explicar. Pero estaba evadiendo, hablando con tanto cuidado que usó una doble negación para distanciarse de la idea. ¿Sepp Kuss quiere una oportunidad en un Grand Tour, o no?


Kuss saluda a la multitud al comienzo de la Etapa 17 en la Vuelta a España 2019. Chris Auld


Sería fácil ver el ascenso de Kusss al WorldTour como una historia del destino: un atleta construido para las carreras, con los dones innatos para sobresalir en las carreras más duras del mundo. Kuss nació y se crió en Durango, hijo de atletas de resistencia y miembros prominentes de la comunidad al aire libre de Durango. Es ex alumno de Durango Devo, el renombrado programa junior de ciclismo de montaña que ha producido atletas como el atleta olímpico Chris Blevins y su compañero de ruta del WorldTour Quinn Simmons.

Kuss ganó tres títulos universitarios nacionales de bicicleta de montaña en la Universidad de Colorado Boulder. Allí incursionó brevemente en las carreras de ruta hasta 2016, cuando ganó una etapa del Redlands Classic contra un campo nacional de primer nivel y obtuvo un contrato profesional con el prestigioso Rally Racing; al final de esa temporada competía con la selección nacional de Estados Unidos en Europa. Un viaje destacado en el Tour de California 2017 atrajo la atención de los mejores equipos europeos. Gracias a sus superlativas habilidades de manejo y escalada, pasó de ser un roadie aficionado al WorldTour en menos de tres años.

Esa es la versión condensada y convencional del ascenso de Sepp Kuss, la que trata su camino hacia su posición actual en la vida como una serie de cosas inevitables. Pero la historia de ese arco también conduce a una pregunta sin una respuesta obvia: ¿Por qué, dado el camino de Kusss, él no abrazaría de todo corazón, al instante, sin reservas, la idea del liderazgo de equipo?

Tan pronto como Sepp fue capaz de dar más de unos pocos pasos… quiso ir solo.

Dicho de otra manera: ¿Qué joven ciclista estadounidense con el talento de Kusss no diría: sí, mi sueño es algún día ganar el Tour de Francia, la única carrera que a la mayoría de los estadounidenses les importa? Pero Kuss no dice eso. Y para entender por qué, hay que entender que su camino hasta este punto estaba lejos de ser algo seguro. Que él está aquí por una serie de elecciones que fueron deliberadas y consideradas, si las circunstancias siguen siendo fortuitas. Sepp Kuss está donde está porque ha pensado profundamente en cada paso que ha dado. Está donde está porque todavía está pensando en los pasos a seguir.

Los pasos comenzaron temprano, y pequeños. El primer amor de Kuss fue el hockey, dice su madre, Sabina, y como todos los niños, soñaba con ser un profesional. Su complexión delgada (pesa 135 libras incluso hoy) lo hizo imposible. Afortunadamente, tenía otras opciones.

Nuestra forma de vida es la participación en los deportes, dice su padre, Dolph, y desde temprana edad, Sepp se destacó en carreras de montaña, kayak en aguas bravas, esquí y cualquier actividad al aire libre. Sepp también estaba inmerso en una mezcla de culturas montañesas alemanas y estadounidenses. Sabina, cuya madre había emigrado de Alemania, se enamoró del alpinismo cuando pasó un año en Austria. (Mientras estuvo allí, tomó el nombre Sepp de los escaladores locales y le gustó lo suficiente como para usar el nombre en una cabra mascota antes de que naciera su hijo).

Cuando era un bebé y un niño pequeño, Sepp (el humano) acompañaba regularmente a Dolph y Sabina en viajes en burro de una semana en las escarpadas montañas de San Juan alrededor de Durango. Seppy nunca conoció nada diferente a la vida al aire libre, dice Sabina. Esos viajes fueron también su primer encuentro con su carácter resolutivo y seguro de sí mismo. Tan pronto como Sepp pudo dar más que unos pocos pasos por sí mismo, recuerda Sabina, ya no quiso montar [el burro]. Quería ir solo.


Kuss, cuya abuela materna emigró de Alemania después de la Segunda Guerra Mundial, creció con una mezcla de culturas estadounidense y europea, incluyendo los lederhosen ocasionales. Cortesía Sabina Kuss

A pesar de sus impresionantes antecedentes, Dolph y Sabina no presionaron a Sepp. Dolph fue entrenador del equipo de esquí de EE. UU. y desempeñó un papel fundamental en el desarrollo de Durango como capital al aire libre. Profesor de ciencias del ejercicio en Fort Lewis College, fundó el atesorado programa Outdoor Pursuits de la escuela y construyó el remolque de cuerda en Chapman Hill, en la zona de esquí de la ciudad de Durango. También está en el Salón de la Fama del Esquí de Colorado. Sabina enseña esquí nórdico y es una consumada kayakista de aguas bravas.

Simplemente le presentamos cosas que estaban cerca de nuestro corazón, dice Sabina. Y Sepp tuvo pocos problemas para afirmar su independencia. Un día, cuando Sepp estaba en quinto grado, recuerda Sabina, se acercó a ella y le dijo que ya no quería hacer los viajes por el río. En verano, dijo, le gustaba más el ciclismo de montaña.

Entonces Dolph y Sabina lo inscribieron en la primera clase de jinetes de Durango Devos. Era un tipo pequeño al que se podía entrenar, recuerda el cofundador de Devo, Chad Cheeney, pero no el mejor ciclista del equipo. Tal vez eso tuvo que ver con sus compañeros de equipo, como Howard Grotts, que fue dos veces a los Juegos Olímpicos, y Stephan Davoust, que ahora es uno de los mejores profesionales nacionales de Giant Factory Off-Road. Pero también podría haber sido el enfoque de Devos hacia el deporte, que comenzó mucho antes de que el club obtuviera una reputación por desarrollar campeones. En lugar del enfoque de entrenamiento estricto que marca algunos programas para jóvenes, Cheeney y la cofundadora Sarah Tescher enfatizaron los juegos y los paseos de aventura, dice Davoust. Pensabas que solo estabas compitiendo con tus amigos para detener las señales, pero estabas haciendo un entrenamiento a intervalos furtivo, dice.

Esa actitud encajaba perfectamente con Kuss. Nunca estuvo motivado por los resultados o las clasificaciones. Lo que le importaba del ciclismo de montaña era explorar; Salía regularmente a vivir aventuras de seis horas, recuerda Dolph. Y lo que le importaba de Devo era la diversión y la camaradería. Incluso en las carreras, dice Cheeney, Kuss a veces se detenía para ayudar a otros corredores en la ruta si tenían un mecanismo mecánico.


Kuss, centro, con sus compañeros de equipo Durango Devo en el Campeonato Nacional de Ciclismo de Montaña de EE. UU. de 2009. Cortesía Chad Cheeney

Aún así, el talento de Kusss era evidente, y fácilmente podría haber seguido los pasos de la familia hasta Fort Lewis y su poderoso programa universitario de ciclismo de montaña. Pero un día, recuerda Sabina, los sentó a ella y a Dolph para decirles que había decidido mudarse al otro lado de las Montañas Rocosas y asistir a la Universidad de Colorado Boulder. Mientras que Kuss se unió al equipo de ciclismo del club de CU, las carreras tenían poco que ver con su elección de universidades. Me encanta Durango, pero es un pueblo pequeño, dice. Quería conocer gente diferente y ver qué más había además del ciclismo.

A veces, lo que hay por ahí es simplemente un tipo diferente de ciclismo. En Boulder, Kuss y sus compañeros de habitación descubrieron el paseo en crucero de los jueves por la noche, una tradición de la estación cálida que saca a relucir el lado más relajado de dos ruedas de la ciudad. (Durante años, el viaje terminaría en el restaurante Rio Grande del centro, donde los clientes se limitan a tres de sus famosas y potentes margaritas).

A Kuss le gustó el ambiente de fiesta de las atracciones, especialmente el tema del vestuario, que se extendió a las propias bicicletas: en su apogeo, la atracción tenía un par de cientos de ciclistas que montaban de todo, desde bicicletas altas elaboradamente construidas hasta bakfiets decorados como barcos piratas, todos serpenteando a lo largo de Boulders. calles y caminos de usos múltiples mientras la música sonaba a todo volumen desde parlantes portátiles. Josh Gallen, su compañero de cuarto durante cuatro de los cinco años de Kusss en Boulder, recuerda los viajes regulares a tiendas de segunda mano donde compraban camisas kitsch, trajes antiguos, pelucas, cualquier cosa para agregar a su enorme colección de artículos de vestuario al azar para el paseo. Sepp realmente no hace nada con moderación, dice Gallen. Es el tipo más rápido en la bicicleta y luego te festeja esa misma noche.

Mientras ganaba sus tres títulos universitarios, Kuss también exploraba la escena de la carretera profunda de Boulders. En los viajes de entrenamiento, comenzó a reclamar los KOM de Strava que tenían los mejores profesionales locales, como Taylor Phinney y Tom Danielson. A Kuss le gustan los KOM, eso está claro; su perfil enumera más de 60 páginas de ellos, muchos de su tiempo en Boulder. Pero él no estaba cazando solo por cazar. También estaba usando Strava para buscar nuevas rutas y aventuras, odiseas de seis horas que a menudo había hecho en solitario para encontrar escaladas que nunca antes había recorrido.

En Boulder, recuerda Gallen, Kuss pasó horas en el sitio, juntando rutas y buscando escaladas, y luego se levantaba al día siguiente, iba a hacer el viaje y volvía con todos estos KOM. Un ejemplo clásico de la afinidad de Kusss por las rutas perversamente difíciles que no se adaptan a las bolsas de KOM es un paseo de 2014 que tituló ooo kill em! En su perfil de Strava, el mapa de la ruta muestra una bestia de siete horas y seis tentáculos con escaladas de ida y vuelta alrededor de Boulder que suman un total de 92 millas y más de 15,000 pies de escalada. Todavía obtuvo un tiempo de segundo lugar en la escalada de Magnolia Road con una pendiente de casi el 10 por ciento en enero, y que sigue en pie siete años y miles de intentos después, y obtuvo un KOM en la quinta de las seis subidas principales ese día, que también sigue en pie. Al final de su primer año, dice Gallen, Kuss iba a dar paseos con todos los tipos rápidos cuyos KOM estaba tomando.


Animado, Kuss decidió explorar más las carreras de carretera. En la primavera de 2016, se unió a un pequeño equipo de desarrollo de aficionados patrocinado por un concesionario Harley-Davidson para competir en el Redlands Classic, donde sorprendió al campo al ganar la etapa montañosa de Oak Glen sobre un campo de los mejores profesionales nacionales.

Jonas Carney se dio cuenta. Carney es el gerente de rendimiento de Rally Cycling, que corre un nivel por debajo del WorldTour, y siempre está buscando prodigios. Si bien no es específicamente un equipo de desarrollo, Rally ha enviado a varios norteamericanos al WorldTour, incluidos Michael Rusty Woods y Brandon McNulty. Muchas veces encontrarás escaladores que simplemente no pueden andar en bicicleta muy bien, dice Carney sobre la búsqueda de talentos ocultos, pero las habilidades de manejo todoterreno de Kuss significaban que ya se sentía cómodo en la manada. Kuss firmó con Rally a fines de mayo; en su primera carrera por etapas con el equipo, Canadas Tour de Beauce, volvió a golpear, ganó una etapa en ascenso y terminó sexto en la general. A fines del verano, estaba terminando su primera temporada en la carretera, compitiendo en Europa para el equipo nacional de EE. UU. en el prestigioso Tour de lAvenir, el Tour de Francia para ciclistas jóvenes.

Aún así, Kuss no pensó seriamente en una carrera profesional. Rara vez montaba en bicicleta más de 15 horas a la semana, todavía se concentraba en la escuela y era consciente de que el término ciclista profesional está definido de manera bastante imprecisa. Si iba a hacerlo, quería ganarme la vida de verdad, no solo salir adelante, dice. Incluso mientras continuaba compitiendo a tiempo completo para Rally en 2017, se graduó con una licenciatura en publicidad.

No fue hasta el Tour de California de 2017 que ganarse la vida de verdad se convirtió en una posibilidad clara. Rally ganó dos tramos, pero fue el décimo puesto de Kusss en el agotador tramo de Mount Baldy lo que llamó la atención. Terminó justo detrás de Robert Gesink, uno de los mejores escaladores del entonces equipo LottoNL-Jumbo. La gerencia de LottoNL se dio cuenta, y para ese otoño su contrato estaba firmado: Kuss se dirigía al WorldTour.


Kuss, con el maillot naranja de Rally Cycling, sigue el ritmo de un grupo de ciclistas del WorldTour en Mount Baldy durante la Etapa 5 del Tour de California 2017. Imágenes falsas de Jonathan Devich


Carney pensó que saltó demasiado pronto. Kuss era tan verde. Europa es un shock para el sistema, dice, y sabía que Kuss tenía apenas 25 días de carreras en el continente en su haber. A diferencia de las amplias carreteras americanas, las carreras europeas son una lucha para estar incluso cerca del frente antes de que comience la escalada, y esa fue la curva de aprendizaje de Sepps, dice Carney. También está el cambio cultural, dice Christian Vande Velde, un ex profesional que ahora es comentarista de NBC Sports. Es difícil estar allí entrenando en febrero cuando llueve y ni siquiera sabes cómo hacer las compras, dice.

Pero Kuss no era ingenuo; Había viajado internacionalmente cuando era niño, incluso a Europa para ver a la familia, y pasó meses en el preescolar en un pequeño pueblo en el Distrito de los Lagos de Chile, donde Sabina había hecho un año sabático como maestra. Así que no era como si no estuviera familiarizado con otras culturas. Pero desde el punto de vista de las carreras, sabía que si iba a Europa sin estar preparado, no habría sobrevivido. Es por eso que firmó con Rally para empezar. No quería hacer todo el trabajo e ir a Europa y que me patearan los dientes todos los días y dar un paso atrás, dice.

Le patearon los dientes de todos modos. La primera primavera de Kuss en Europa en 2018 fue tranquila y dura. Luchó con grupos grandes en caminos pequeños, y sus primeros resultados en campos de codos afilados en carreras por etapas de perfil afilado como la Volta ao Algarve e Itzulia Basque Country fueron finales anónimos o abandonos. Carney observó, todavía preocupado de que fuera demasiado, demasiado pronto. Pero Heijboer y Jumbo esperaban las luchas y mantuvieron la paciencia. Kuss escaló su curva de aprendizaje y, para el Dauphin de 2018, justo antes de un descanso para un viaje de regreso a los EE. UU., ya no luchaba solo para sobrevivir.

Yo estaba como, Oh, está a punto de volverse grande.

Y, sin embargo, su próximo gran paso llegó en América del Norte. Kuss fue al Tour de Utah ese agosto en buena forma, pero nadie sabía realmente qué tan buena. En la Etapa 2, un ataque audaz desde 50 kilómetros le dio la victoria de etapa y una estrecha ventaja sobre Tejay van Garderen de BMC y un equipo apilado de EF-Cannondale. Kuss defendió hábilmente los siguientes dos días, pero se avecinaba un gran desafío en el final de la Etapa 5 en la cima de la empinada subida Snowbird, y Kuss enfrentó amenazas de no menos de cuatro equipos con ciclistas a una distancia sorprendente. No dejó nada al azar.

Gallen, el compañero de cuarto que montó con Kuss casi todos los días durante cuatro años, lo reconoció antes de que sucediera. Lo estoy viendo en la televisión en el frente, y en la parte inferior de la escalada [Snowbird], se quitó las gafas y los guantes, dice. Yo estaba como, Oh, está a punto de volverse grande. Después de lograr la victoria en solitario y derrotar positivamente a los otros escaladores, Kuss agregó aún más seguridad en la etapa final al salir al frente nuevamente, obteniendo su tercera victoria en cinco días y una victoria general dominante. Esa actuación lo llevó a su primera largada en un Grand Tour, en la Vuelta a España ese otoño, y lo colocó en el equipo Jumbos A para las carreras de tres semanas. Desde entonces, ha estado en todos los equipos de Grand Tour con Rogli, e incluso ganó una etapa de la Vuelta 2019. Progresó más rápido que nadie [que he visto], dice Carney. Obviamente, me demostró que estaba equivocado.


Kuss celebra una victoria dominante en la Etapa 5 del Tour de Utah 2018. Imágenes falsas de Chris Graythen


A pesar de toda esa promesa y talento evidente, Kuss ha terminado entre los 10 primeros en carreras europeas por etapas solo dos veces. ¿Qué lo detiene? Si bien Carney le da crédito a la progresión de Kuss, su antiguo oficio de protegido está lejos de ser perfecto. La mayor debilidad de Kusss es la contrarreloj. Por un lado, no ha tenido mucha experiencia. Necesito más TT reales, admite Kuss. Es difícil replicar eso en el entrenamiento.

Y ninguna cantidad de entrenamiento resolverá algunas matemáticas y física inmutables. En las subidas, Kuss tiene los bienes: los mágicos seis vatios por kilogramo de potencia de umbral funcional que es la marca de un potencial ganador de Grand Tour. Pero en las pruebas contrarreloj, la potencia total importa más, porque la aerodinámica, no la gravedad, es el principal obstáculo. La resistencia aerodinámica se debe en gran medida a la posición de los atletas, y la cruel verdad es que los ciclistas más bajos y livianos generan menos potencia total que los grandes, pero no tienen una resistencia proporcionalmente menor.


Kuss participa en la contrarreloj de la etapa 9 del Giro de Italia 2019. Terminó en el puesto 110, 6:45 detrás de su compañero de equipo y ganador de etapa Primo Rogli. Chris Auld

El actual campeón mundial de contrarreloj, Filippo Ganna, por ejemplo, con 45 libras más de peso y seis pulgadas más alto que Kuss, produce aproximadamente 100 vatios más en el umbral, pero tiene una posición excepcionalmente eficiente. Eso no quiere decir que Kuss no tenga remedio; obtuvo un resultado sorprendentemente sólido en el prólogo del Tour de Romandía en abril, y un respetable puesto 33 en esta primera contrarreloj del Tour. Pero su destreza nunca va a igualar a la de compañeros de equipo como Rogli, y mucho menos a los especialistas de la disciplina. Necesita un recorrido que se adapte a él: muchos finales en la cima de la montaña, poca contrarreloj.

El segundo problema importante es uno sobre el que Kuss tiene incluso menos control. Si bien estar en un equipo como Jumbo que está repleto de talento significa que no hay mucha presión sobre Kuss para lograr un gran resultado, es un problema si Kuss quiere liderar. Recientemente volvió a firmar con Jumbo hasta 2024, cuando cumplirá 30 años; eso le da seguridad, pero también asegura lo que probablemente serán sus años de carrera más productivos.

El mejor piloto del equipo, sin duda, es Rogli, de 31 años. Su probable No. 2 es el ex ganador del Giro dItalia Tom Dumoulin, que tiene 30 años. Kuss parecería ser la opción 3, pero Jumbo también es excelente para identificar y desarrollar ciclistas jóvenes.

Y hay un par de todoterrenos de rápido ascenso detrás de él: Jonas Vingegaard, que fue segundo detrás de Rogli en la agotadora carrera por etapas Itzulia de abril y se está convirtiendo en esta revelación del Tours, actualmente en tercer lugar general; y Tobias Foss, quien cabalgó tranquilamente hasta un impresionante noveno puesto en el Giro en apenas su segunda Gran Vuelta. Ambos tienen 24 años. Tienes la sensación de que si Kuss no entrega pronto algunos resultados significativos en la clasificación general, siempre será un compañero de ala, el hombre detrás del hombre.

Pero el mayor obstáculo para la progresión y el desarrollo de Kusss como líder de equipo y contendiente de Grand Tour no es un simple problema de habilidades físicas. En el camino correcto, Kuss es una amenaza tan grande como cualquier otro escalador de GC que haya encontrado la manera de triunfar. Y tampoco es su equipo; A Kuss se le están dando oportunidades para liderar, y se le darán más. La pregunta más importante, honestamente, es algo mucho más básico: ¿Sepp Kuss realmente quiere ser un líder?

Insiste en que sí, está buscando oportunidades de liderazgo en Jumbo; simplemente no está seguro de dónde. Es difícil decir lo que quiero, porque hay tantas carreras que se adaptan a mi conjunto de habilidades, dice. Y ya ha tenido algunas oportunidades este año, aunque su desempeño en esas carreras ha sido desigual. Pero si siente presión para que suceda de inmediato, no lo está demostrando. Y su ambivalencia plantea una preocupación diferente: ¿Las preguntas sobre el futuro de Sepp Kusss como corredor son más sobre sus esperanzas o sobre las nuestras?


Kuss lidera a Primo Rogli en una subida en la etapa 9 de la Vuelta 2019. Rogli terminaría tercero ese día, y Kuss, 16°. Chris Auld

El pelotón está repleto de muchachos que pasaron gran parte de sus carreras tratando de ser los ciclistas que no eran. Muchachos que trataron de ser campeones de Grand Tour cuando un enfoque en la escalada y las carreras por etapas de una semana podrían ser más adecuados para ellos. Chicos que quemaron sus motores tratando de transformarse en Monuments Men, especialistas en 250K y distancias más largas, cuando cazar etapas y carreras más cortas de un día podría haber sido un esfuerzo mucho más gratificante. Y los muchachos que lograron terminar entre los 15 primeros en Grandes Vueltas mientras apoyaban a sus compañeros de equipo, solo para congelarse cuando tenían su propia oportunidad de competir por la victoria.

Heijboer, entrenador de Kusss en Jumbo, dice que uno de los mayores activos de Kusss es la fuerza mental. Nunca está estresado o incómodo con las expectativas, dice. Pero Vande Velde señala que hay una presión diferente en el liderazgo que como ciclista de apoyo, y él debería saberlo: corrió 22 Grandes Vueltas, en su mayoría en apoyo de otros, pero asumió el papel de líder en 2008 cuando terminó solo un lugar fuera del podio. en el Tour de Francia mientras capitaneaba a Slipstream-Chipotle, entonces un equipo comodín extremadamente verde.

Para Vande Velde, la victoria de la etapa Dauphine de Kusss 2020 muestra su potencial. Es tan difícil simplemente cambiar por completo el chip en tu cabeza de buscar a alguien más y luego tratar de obtener una victoria para ti mismo, dice. Para él ganar con solo un día de pensarlo, eso fue impresionante. Por otro lado, fue solo por un día, y luego la carrera terminó. Como señala el propio Kuss, lidiar con eso durante tres semanas seguidas es otra cosa completamente diferente. Tener ese enfoque todos los días, es muy difícil mentalmente hacer eso, dice. Acostumbrarse a estar en ese marco, estar en la posición correcta todo el tiempo, es bastante agotador.

Pero tal vez la razón por la que Kuss nunca parece estresado es que tiene un sentido de sí mismo; él sabe dónde encaja mejor. Cuando hablas con la gente sobre Kuss, la imagen que surge es la de una persona a la que Gallen llama un tipo súper, súper amable y amigable. Como compañero de piso de la universidad, recuerda Gallen, Kuss era ordenado y concienzudo, cualidades que no caracterizan a los jóvenes. Se levantaba temprano en la mañana los fines de semana, preparaba una taza de café ridículamente fuerte y pasaba el día limpiando el garaje compartido de sus amigos y poniendo a punto las bicicletas de todos. De niño, recuerda Sabina, Sepp no ​​tenía nada del egocentrismo natural que es tan común en los niños muy pequeños. Cuando nos íbamos de vacaciones, decía: ¿Qué te gustaría hacer, mamá? o, ¿Qué montaña quieres escalar? Él siempre nos lo pedía a nosotros en lugar de ser el líder, dice ella. A pesar de su edad, Sepp es, como ella dice, un alma vieja.

Y cuando Carney estaba explorando a Kuss como una posible opción para Rally, se puso en contacto con amigos cercanos en Durango para evaluar su carácter antes de ofrecer un contrato. Las críticas fueron positivas, y Carney dice que Kuss tuvo un gran impacto en el equipo, incluso en el poco tiempo que estuvo allí, una influencia realmente positiva y simplemente un gran chico con el que trabajar. Quizá Kuss no está insistiendo en el tema del liderazgo porque realmente no tiene un sentido de urgencia; confía en que las cosas se desarrollarán como deberían.

Vande Velde señala que Kuss es experto en un papel de apoyo. Creo que es su ser natural; él realmente acepta eso y hace su trabajo, dice. Encaja con la naturaleza fácil de Kuss, su mentalidad concienzuda. Y financieramente, un jugador más rápido como Kuss puede ganar hasta $1 millón al año. ¡Un millón! ¿Usar pantalones elásticos y andar en bicicleta rápido? El joven Sepp Kuss nunca lo hubiera soñado.


Kuss (izquierda) y Robert Gesink en un viaje de entrenamiento de Jumbo-Visma. Cortesía del equipo Jumbo-Visma

Es muy agradable ser un ayudante, dice. Ese es un gran objetivo cuando corres para ciclistas que ganan casi todas las carreras. Pero, agrega, también es muy motivador estar en condiciones de ganar una carrera, de obtener un resultado para uno mismo.

Una de esas posiciones sucedió en la Etapa 15 del Tour de este año, una de las más difíciles. Cruzó el punto más alto de la carrera en el Port dEnvalira de 2.408 metros antes de terminar en Andorra, la casa de Kuss en Europa. Envalentonado en los caminos de casa, Kuss fue uno de los primeros ciclistas en animar los primeros ataques, y finalmente se unió a un grupo de más de 30 ciclistas por delante de un pelotón desinteresado liderado por el equipo de Pogaars.

En la última subida, el Col de Beixalis, abrasado por el calor de la tarde, la fuga se volvió contra sí misma, como siempre, con los corredores probando con ataques y contraataques, persiguiendo y fintando para poner a prueba a sus rivales. A mitad de la subida, Kuss había visto suficiente y lanzó un ataque feroz que nadie pudo seguir. Uno lo intentó: Alejandro Valverde, el astuto veterano español que sigue fuerte en su vigésima temporada profesional.

Mientras Valverde perseguía, los directores de Kusss lo guiaron hasta el final. Ahora viene la parte realmente empinada, dijo Frans Maassen por el enlace de radio al auricular de Kusss, 2.5K, muy empinada. Sobre la cumbre, con solo 15 kilómetros de descenso estrecho y técnico para correr, Kuss recibió otra actualización: es solo Valverde con 25 segundos. El resto se ha ido.

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"¡Estás volando Sepp!" pic.twitter.com/Q8XWBzMd0m

Team Jumbo-Visma ciclismo (@JumboVismaRoad) 11 de julio de 2021

Normalmente, la experiencia favorecería a Valverde, que corría su 14° Tour. Pero Kuss acababa de pasar por su casa en Soldeu, Andorra; aunque dijo después de la etapa que el Beixalis es lo suficientemente duro como para que no sea un accesorio de entrenamiento común para él, todavía conocía las 11 curvas en el descenso, dónde se aprietan y cómo mantener la velocidad a través de sus curvas. Veinte segundos, Sepp, 20 segundos, llegó el informe de Maassens por radio. ¡Vamos hombre! Estás volando. ¡Vamos!

No habría manera de atrapar a Sepp Kuss. Solo al otro lado de la línea, sacudió alegremente sus gafas de sol hacia la multitud, exhaló un aliento que podría haber contenido durante todo el descenso y se cubrió los ojos como si no lo creyera.

Todavía no puedo creer que estoy en el Tour de Francia y mucho menos ganando una etapa, dijo después de la meta. Es realmente increíble; Estoy perdido por las palabras. Kuss señaló que el equipo está dividido entre objetivos. Queremos ir por etapas, y tenemos a Jonas, que está montando muy fuerte. Quería terminar el trabajo del día con una victoria de etapa, dijo, pero agregó: De ahora en adelante estaré apoyando a Jonas.


Kuss después de ganar la Etapa 15 del Tour de Francia 2021. Imágenes falsas de Chris Graythen
Kuss deja caer a Alejandro Valverde en la subida final en su camino hacia una victoria de etapa. Imágenes falsas de THOMAS SAMSON

Líder un día, ayudante al día siguiente. Pero las carreras de los atletas a menudo tienen momentos decisivos, donde una larga meseta se rompe repentinamente con un ascenso empinado a un nuevo nivel. Y ganar una etapa de la mejor victoria de TourKuss hasta ahora es definitivamente otro plano.

Con cada carrera que hace, se acostumbra un poco más a esa presión. Cuando tengo esa mentalidad, es más fácil para mí no meterme en problemas y estar al frente, dijo cuando hablamos en mayo. Cada resultado superior que obtiene es otra muestra del éxito. Todavía es circunspecto acerca de las ambiciones de Grand Tour. Sería bueno intentarlo y al menos intentarlo y ver dónde están mis habilidades, dice suavemente sobre la idea del liderazgo en Grandes Vueltas. Él no será empujado. Sepp Kuss va a ser el mejor maldito Sepp Kuss que pueda ser. Qué es eso, puede que ni siquiera lo sepa. Pero descubrirlo será su mayor aventura hasta el momento.