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En cuanto a los comunicados de prensa, el anuncio de Smart Tire Company del 17 de marzo de que su tecnología de neumáticos de la NASA, utilizada más recientemente en el rover marciano, Perseverance, se desarrollará para los consumidores estuvo repleto de palabras de moda.

Y la ola inicial de cobertura mediática siguió su ejemplo. Las historias en puntos de venta que van desde TechCrunch y Digital Trends hasta sitios de ciclismo estaban salpicadas de frases exageradas como la era espacial y la tecnología de punta. Las referencias al ciclismo de montaña y la conducción de grava (¿que supuestamente son similares a Mars?) Eran comunes. Las imágenes adjuntas (sí, también las tenemos en esta historia) presentaban neumáticos prototipo en una elegante bicicleta de triatlón aerodinámica, lo que alimentó aún más la impresión de que el neumático Smarts METL es para el rendimiento.

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Entonces, el próximo año, ¿vamos a deshacernos de nuestra goma vieja a favor de la cota de malla a prueba de pinchazos? No exactamente.

El neumático Smarts es realmente revolucionario. Y podría resolver un problema importante para muchos ciclistas al eliminar los pinchazos. Pero incluso si se lanza a tiempo en 2022, no será en eventos como Ironman, Paris-Roubaix o Unbound Gravel y es posible que nunca lo sea. Y eso está bien, porque su mayor potencial no está en las motos de alto rendimiento.

¿Como funciona?

El nombre del producto es tanto un juego de palabras como un acrónimo: Carga tubular elastizada de martensita, que es una forma elegante de decir un metal superelástico. La tecnología base es una aleación llamada Nitinol, que en sí mismo es una especie de acrónimo que se refiere a sus dos elementos principales, níquel y titanio, y donde se inventó: el Laboratorio de Artillería Naval, en 1959 (entonces, sí, técnicamente era espacial, si muy Space Age 1.0).

Nitinol es en realidad una amplia gama de aleaciones, cuya base es siempre aproximadamente 50-50 de níquel y titanio, con pequeñas cantidades de otros elementos, dijo a Bicycling Calvin Young, ingeniero mecánico de Smart Tire Company y principal creador del neumático. El nitinol es una aleación con memoria de forma: puede estirar completamente un clip hecho de nitinol, pero recuperará su forma original cuando se caliente. La mezcla exacta de los elementos base de las aleaciones determina cosas como la temperatura a la que se produce el restablecimiento de la memoria de forma.

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Pero la clave para el uso de Nitinols como neumático está en su otra propiedad: la superelasticidad. Piense en eso como la otra cara de la memoria de forma. La superelasticidad significa que, por encima de la temperatura de transformación, la aleación siempre se recuperará inmediatamente; es un resorte que nunca pierde su elasticidad.

El neumático Smarts está hecho de alambre de nitinol, enrollado en resortes que luego se entretejen en una malla similar a una cota de malla, para proporcionar una estructura de soporte similar a un enrejado que se flexiona como un neumático de caucho. No se necesita aire para mantener su forma, por lo que es completamente a prueba de pinchaduras. Young dijo que destruirías una llanta antes de dañar el neumático. La aleación en sí, afirma, es prácticamente indestructible.

Debido a que la estructura de metal mantiene la forma del neumático, la única razón por la que necesita caucho es para el agarre, como banda de rodadura en el parche de contacto y una capa delgada en la pared lateral para evitar que entren desechos. En lugar de caucho sintético convencional, Smart usará un material patentado que llama poliuretano, pero Young no quiso revelar qué es o qué propiedades tendría para el agarre y la durabilidad, excepto para decir que la empresa tenía como objetivo una vida útil similar a la de los neumáticos convencionales. Cuando se desgasta, el neumático de metal podría volver a recubrirse y, en teoría, durar para siempre.

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¿Pero puede funcionar?

Todo eso suena genial. Pero hay un montón de preguntas que responder antes de que Smart llegue a un producto comercializable. La tecnología convencional de llantas neumáticas tiene más de 130 años y nunca ha sido superada porque, bueno, funciona muy bien aquí en la tierra. (La NASA necesita un neumático de metal para vehículos extraterrestres porque el caucho se agrietaría y fallaría en las temperaturas ultra frías que se encuentran en otros cuerpos celestes).

Y los neumáticos ordinarios también tienen una gran ventaja en el refinamiento. Piense en lo que importa en un neumático: calidad de conducción, agarre, resistencia a la rodadura, durabilidad y peso. Un neumático convencional logra esos atributos a través de una combinación de tamaño y volumen del neumático, presión de inflado, material y construcción de la carcasa, compuesto de caucho y dibujo de la banda de rodadura. Smart esencialmente tiene que reinventar todo eso en el contexto de su nueva tecnología.

Se dice que el prototipo de la compañía imita la conducción de un neumático clincher convencional de 700c a 100 psi, pero hay un montón de advertencias que no se abordan, como el coeficiente de resistencia a la rodadura y cómo variar la rigidez de los neumáticos para producir una sensación de conducción similar para los ciclistas. de distinto peso.

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Todavía no hemos desarrollado completamente esos problemas, dijo Young, y agregó que la compañía está investigando un análisis predictivo que le permitirá adaptar el calibre del cable, el peso del resorte y otros factores para ajustar los atributos para que no tengamos que adivinar y verificar (cada uno de ellos). diseño) cada vez.

La forma en que se incorporarían los patrones de la banda de rodadura a través de bloques de poliuretano o algún relieve topográfico en el propio tejido estructural de alambre de Nitinol está por determinarse.

Hay un desafío aún más básico. Piense en cómo instala neumáticos clincher o sin cámara: estira un neumático desinflado sobre la pared lateral de la llanta y luego lo asienta inflando el neumático; la presión mantiene el talón del neumático en la llanta. Pero METL esencialmente siempre está inflado, por lo que la instalación sería como luchar para empujar un neumático completamente inflado hacia la llanta.

Young dijo que el neumático prototipo está montado en una llanta tubular con fines de demostración. Esperamos ser compatibles con versiones anteriores de la tecnología de llantas clincher, dijo. Es un problema pendiente en el que estamos trabajando.

¿Dónde funcionará?

Todo eso apunta a lo que Young admitió libremente: la primera y probablemente la mejor aplicación de la tecnología para bicicletas no son las bicicletas de carretera, de grava o de montaña. Sus bicicletas compartidas y otras flotas.

El gran beneficio del neumático METL es que es a prueba de pinchazos, y eliminar todos los pinchazos sería un gran beneficio en las aplicaciones de flotas. Los usuarios de bicicletas compartidas son mucho menos sensibles a los problemas de calidad de conducción que los ciclistas entusiastas, lo que le da a Smart una mejor oportunidad para lanzar un producto y usarlo para refinar atributos como la resistencia a la rodadura y la vida útil de la banda de rodadura. Smart ya tiene un acuerdo con la empresa de micromovilidad Spin para desarrollar la tecnología para scooters.

Si bien los neumáticos a prueba de pinchazos para scooters y bicicletas compartidas serían una gran ayuda para la industria de la micromovilidad, incluso eso palidece en comparación con el mercado de vehículos de cuatro ruedas. Dado todo eso, ¿por qué Smart apuntó a las bicicletas como primera aplicación? Young, que es ciclista, dijo que originalmente creó el neumático durante una pasantía de la NASA como un proyecto apasionante, sin pensar en una aplicación comercial.

Pero desde la perspectiva de la empresa, las bicicletas son una introducción fácil al mercado del transporte, dijo. En otras palabras, las bicicletas son una forma de bajo riesgo de probar el concepto, y las aplicaciones se expanden a partir de ahí.

Entonces, ¿qué posibilidades hay de que la empresa cumpla con la fecha límite establecida a principios de 2022? La tecnología es famosa por las nuevas empresas que promocionan una idea que nunca llega al mercado.

Esto no es algo que ocurra dentro de 10 o 20 años, dijo Young. Esta tecnología existe y es cuestión de aplicarla al mercado de la bicicleta y presentarla a los consumidores. Es muy razonable verlos en las calles en una bicicleta común dentro de un par de años.

Pero si quiere ver uno, no mire en un paseo en grupo o en el comienzo del sendero; en su lugar, ve a tu bicicleta compartida local.

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